Deudas millonarias controlan el futuro de la industria tecnológica

Por Martín GS | Fondos globales gigantescos, como SoftBank en Japón, piden prestadas grandes sumas para absorber a las empresas europeas de robótica e inteligencia artificial.

Última Actualización en: marzo 11, 2018

No se entiende el futuro de la tecnología sin entender el futuro de sus financiadores. Y han cambiado dramáticamente en las últimas tres décadas. Primero fueron los militares. Luego los capitalistas de riesgo. Hoy comienza otro capítulo: los fondos masivos, con miles de millones que gastar y a menudo vinculados a los gobiernos, son los nuevos maestros de la tecnología.

El líder indiscutible es el SoftBank japonés, que cuenta entre sus inversiones a Uber, WeWork, Alibaba y Nvidia. Sus empresas fabrican perros robots inspiradores y ofrecen pasear a los perros como un servicio (Wag) para caninos reales. El modelo de SoftBank es simple: crear negocios estables y generadores de efectivo, como los operadores de redes móviles; utilizarlos como garantía para obtener más fondos prestados – una presentación del inversor del año pasado puso la “deuda con intereses” de SoftBank en $125.000 millones – y comprar prometedoras compañías tecnológicas.

Dados los tipos de interés históricamente bajos (y los costes de endeudamiento), SoftBank ha utilizado la crisis financiera en su propio beneficio. Consiguió que Apple, el fabricante de chips Qualcomm y varios fondos soberanos contribuyeran a su fondo insignia Vision Fund, que ahora se sitúa en 98.000 millones de dólares. Arabia Saudita comprometió 45.000 millones de dólares; Abu Dhabi, otros 15.000 millones. Bahrein está considerando adherirse.

El fundador y CEO de SoftBank, Masayoshi Son, le dijo a Nikkei en octubre que los nuevos fondos Vision se lanzarán cada dos o tres años. SoftBank quiere invertir en 1.000 compañías de AI y robótica en la próxima década con una inversión de 880.000 millones de dólares. ¿Quién proporcionaría ese dinero? Bueno, Arabia Saudí quiere utilizar la oferta pública inicial del gigante petrolero Aramco -con un valor potencial de 2 billones de dólares- para impulsar su fondo soberano.

Otros fondos soberanos se unirán con entusiasmo. Sin embargo, todavía hay muchos malentendidos sobre lo que hacen. El mayor fondo soberano -el de Noruega- tiene mecanismos de gobernanza decentes y es prudente en sus inversiones. A menudo se despoja de industrias problemáticas y se adhiere a las empresas que cotizan en bolsa en vez de a las nuevas empresas. Apuesta sólo con el dinero de Noruega.

No todos los fondos soberanos funcionan de esta manera. Algunos son sólo hedge funds estatales altamente apalancados. Al igual que SoftBank, piden préstamos baratos, a menudo para refinanciar su deuda existente, canalizando los fondos restantes hacia áreas como la tecnología. Por ejemplo, los fondos de Malasia, Bahrein y Abu Dhabi -inversionistas recientes en nuevas empresas- utilizan la deuda como apalancamiento. Arabia Saudita dijo que pediría prestado para ampliar su fondo. SoftBank y sus socios utilizan así la deuda para convertirse en la vanguardia de la transformación digital de la economía global y controlar sus parámetros clave: infraestructuras, datos e inteligencia artificial.

Esto crea muchas rarezas. Considere Airbnb, que cuenta entre sus inversores a CIC y Temasek (fondos soberanos de China y Singapur respectivamente). A menudo se le acusa de reducir la reserva de viviendas de alquiler a largo plazo en destinos turísticos populares, como Ámsterdam o Barcelona. Esto aumenta el alquiler pero ¿adónde va este dinero? Sí, financia los lujosos yates de ejecutivos de empresas de inversión y tecnología. Pero, a través de los fondos soberanos, también llena las arcas de algunos gobiernos, asegurando su gasto social o militar.

Masayoshi Son, el director ejecutivo de SoftBank que quiere invertir en 1.000 compañías de AI y Robótica durante la próxima década. Fotografía: Aflo/REX/Shutterstock

Algunos países se han visto tentados a seguir esta tendencia y han creado un fondo de cobertura estatal bajo una etiqueta más agradable y eufemística. Piense en esto como una Noruega sobreexplotada y sobreexpuesta. Las implicaciones a largo plazo de este modelo no están claras, ya que también podría tentar a los gobiernos a abandonar cualquier política tecnológica e industrial activa y dejar que SoftBank se ocupe de todo. Es posible que algunas empresas en el extremo receptor de las inversiones del fondo se encuentren en el mismo país que el fondo, pero esto sería una coincidencia: lo que importa son los rendimientos potenciales, no la geografía.
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Considere Noruega. Se ha beneficiado del reciente auge de las acciones tecnológicas, ya que su fondo posee una gran cantidad de Silicon Valley. Esto ayudó al gasto social en Noruega, ya que los ingresos del fondo cubren las brechas presupuestarias. Sin embargo, a medida que las grandes empresas tecnológicas se tragan el globo, a veces con la financiación de Noruega, también se están volviendo muy dependientes de sus servicios; hay muy poca tecnología doméstica para satisfacer sus necesidades de cloud computing o IA.

El significado de esta dependencia queda claro una vez que se comprende que algunos países nunca abandonarán la política tecnológica nacional proactiva. En vez de eso, seguirán alimentando a sus propios gigantes tecnológicos globales. China, que ha comprometido 150.000 millones de dólares para el desarrollo de la IA, quiere establecer un control estricto sobre sus chips, redes y datos; no está gastando este dinero para que sus compañías tecnológicas sean compradas por Bahrein o Abu Dhabi.

Un proceso similar se está acelerando en Estados Unidos. Después de presentar un controvertido (y, por el momento, desechado) plan para nacionalizar la red 5G, Estados Unidos podría bloquear el mayor acuerdo tecnológico de la historia por motivos de seguridad nacional, es decir, la fusión de Qualcomm, con sede en San Diego, con Broadcom de Singapur, que algunos consideran como el representante de China. Dada la retórica de Trump, es difícil imaginar a Washington mirando hacia otro lado mientras los fondos soberanos adquieren las compañías tecnológicas de Estados Unidos.
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La agresiva expansión global de estos fondos no es un antídoto al nacionalismo económico tan mal alineado. Si algunos gobiernos tienen billones de millones que verter en las empresas tecnológicas de otros países, lógicamente exigirán que se eliminen las barreras a la inversión. Sin embargo, su canto de himnos globalistas no los convierte en oponentes del nacionalismo económico – son, más bien, sus practicantes más astutos.

Los europeos son los verdaderos tontos aquí. Con China y América alimentando sus propias industrias tecnológicas, Europa perdió sus joyas de la corona. Grandes empresas de robótica en Alemania e Italia fueron vendidas a China. En el Reino Unido, SoftBank adquirió el fabricante de chips ARM y vendió dinero a Improbable, una destacada empresa de realidad virtual; DeepMind, pionera en IA, fue vendida a Alphabet. Ahora, una entidad vinculada a SoftBank podría estar pujando en la próxima subasta 5G del Reino Unido.

No teniendo ni los impulsos proteccionistas de China o América, ni la habilidad financiera de los Estados del Golfo, Europa lo pagará caro. Podría sobresalir en la venta de coches y gafas; vender coches inteligentes y gafas inteligentes será un juego diferente.

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Martín González Soto

Martin González Soto (n. en 1974 en la Santiago de Chile), nacionalizado Español  en 1999, es un profesor de robotica aplicada e informática de la Universidad Libre de Madrid, en España, y un reconocido experto en redes neuronales artificiales e inteligencia artificial. 

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