¿Que son los Planetas Errantes?

Las investigaciones de la Universidad de Stanford revolucionan el concepto tradicional de planetas vinculados a su estrella de referencia. En cambio, habría cientos de miles de millones sólo en la Vía Láctea, de planetas errantes o vagabundos; y algunos podrían ser habitables.

En el último año los astrofísicos han comenzado a cuestionar la hipótesis de que nuestro sistema solar representa el modelo más común de interacción entre las estrellas y los planetas. Hace mucho tiempo que conocemos los sistemas estelares múltiples, es decir, compuestos por dos o más soles; y el sensacional avance en la búsqueda de planetas extrasolares nos ha acostumbrado a la idea de que los planetas no son en absoluto un bien escaso en la galaxia, sino que buena parte de las estrellas de la Vía Láctea tienen al menos uno, y probablemente más.

Sin embargo, el pasado mes de mayo, la revista Nature publicó un estudio revolucionario sobre el descubrimiento de hasta diez planetas «errantes» o «vagabundos», que no orbitan alrededor de ninguna estrella. Ahora, un nuevo estudio no aprobado aún para su publicación, pero realizado por departamentos de prestigiosas universidades anglosajonas, estima que estos mundos no serían pocos en absoluto: podría haber cientos de miles de millones de ellos sólo en nuestra galaxia.

La hipótesis ya había sido planteada el año pasado por el investigador japonés Takahiro Sumi, quien a través de observaciones realizadas con la técnica de microlensado gravitacional había llegado a la hipótesis de que en nuestra galaxia habría más planetas huérfanos que estrellas, al menos 400.000 millones.

El microlente gravitacional es una de las técnicas más avanzadas para la detección de planetas extrasolares, que identifica las variaciones casi imperceptibles producidas por el paso de planetas alrededor de estrellas distantes en la luz emitida por las estrellas en términos de la curvatura del espacio-tiempo, aprovechando las predicciones de la relatividad. Una técnica que ya ha permitido identificar muchos planetas extrasolares en los últimos años.

Planetas errantes, extraños, nuevos mundos

La hipótesis de Sumi, tras el descubrimiento de al menos una docena de planetas errantes , fue recogida por el KIPAC, el Instituto Kavli de Astrofísica de Partículas y Cosmología de la Universidad de Stanford, California, y en particular por cuatro investigadores, entre ellos el italiano Matteo Barnabè, segundo firmante de la publicación disponible en arXiv, el archivo digital donde pasan todos los trabajos científicos aún no aprobados para su publicación final.

En resumen, la precaución es una necesidad, pero los datos reportados por los autores sugieren que la teoría no está en el aire.

«Hemos estimado que en nuestra galaxia puede haber hasta cien mil objetos compactos con masas entre 10-8 y 10-2 masas solares por cada estrella de la secuencia principal que son atraídos por las estrellas anfitrionas», escriben los autores.

Básicamente, los planetas – por el momento sólo los más masivos – que no orbitan alrededor de una estrella fija, sino que vagan por la galaxia hasta que son atraídos por la fuerza gravitatoria de otro sol «anfitrión».

El número de planetas errantes realmente hace que tu cabeza dé vueltas.

Piense que las estrellas de la galaxia no son menos de 200.000 millones, y que el 90% de ellas forman parte de la secuencia principal, un término utilizado para indicar las estrellas como el Sol que están en el pico de su vida.

Considerando que para cada una de estas estrellas, podría haber más de cien mil planetas nómadas, estamos en el campo de los números inimaginables. Está claro que no estamos hablando de mundos que orbitan todos juntos la misma estrella, sino de una simple estimación de la proporción de estrellas y planetas nómadas.

La estimación se basa – explican los investigadores – en observaciones hechas con microlentes gravitacionales. Pero puede ser confirmado o negado con mayor precisión por el Telescopio de Observación Infrarrojo de Campo Ancho (WFIRST), un telescopio espacial propuesto pero aún no aprobado por el gobierno de los Estados Unidos. WFIRST pudo descubrir, de hecho, planetas nómadas un poco más grandes que la Tierra, gracias a la mayor precisión de su instrumentación.

«Nuestra estimación del número de planetas nómadas presentes en nuestra galaxia se ha calculado a partir del reciente descubrimiento, mediante una técnica llamada microlensing, de unos 10 de estos objetos en una pequeña región de la protuberancia galáctica, es decir, cerca del centro de nuestra galaxia», explica Matteo Barnabè en el INAF, el Instituto Nacional de Astrofísica.

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«Hemos sacado las consecuencias de este descubrimiento con respecto a la población mundial de planetas nómadas, mostrando que podrían existir hasta 700 nómadas con la masa de la Tierra y hasta 100.000 nómadas con la masa de Plutón para cada estrella normal de secuencia principal. Planetas pequeños, o muy pequeños, entonces.

Planeta habitable y materia oscura

Podrían existir hasta 700 planetas errantes con la masa de la Tierra por cada estrella normal en la secuencia principal.

El origen de estos planetas errantes es todavía incierto, explican los investigadores. Pueden haberse formado directamente a partir del colapso de la nube molecular de la que también se originan las estrellas, pero también pueden haber sido expulsadas del sistema solar en el que gravitaban, debido a interacciones dinámicas no especificadas, cuya naturaleza está aún por aclarar.

De hecho, es posible que tales fenómenos también hayan ocurrido en nuestro sistema solar, llevando a la expulsión de otros planetas más allá de los que conocemos. Planetas enanos como Plutón, por ejemplo, pero también un poco más grandes. Y sobre todo, por qué no, habitable.

«Aunque un objeto interestelar puede parecer un hábitat particularmente inhóspito, si admitimos la existencia de radiactividad interna o calentamiento tectónico y el desarrollo de una gruesa atmósfera capaz de atrapar la radiación infrarroja, y teniendo en cuenta que la mayor parte de la vida en la Tierra es bacteriana y sorprendentemente adaptable, la idea de que el espacio interestelar (y, dada la prevalencia de los desechos producidos por la fusión galáctica, también el espacio intergaláctico) es un vasto ecosistema es intrigante y tiene obvias implicaciones para la búsqueda de vida en la Tierra».

Hay más. Los planetas, a diferencia de las estrellas, no son – por supuesto – brillantes.

La presencia de un número mucho mayor de planetas de lo que se había imaginado anteriormente, especialmente planetas masivos que vagarían por el espacio interestelar, podría representar un buen porcentaje de la materia oscura que persigue a los científicos hoy en día. Es decir, materia que no es luminosa, pero que tiene masa, calculada por los astrofísicos.

Se cree generalmente que la gran mayoría de la masa del universo está compuesta por estrellas, por lo que los astrofísicos, para «pesar» el universo, han tenido en cuenta casi exclusivamente la masa producida por las estrellas.

Pero las cuentas no cuadran, porque la masa de las estrellas es menor que la del universo: esta masa faltante sería materia oscura, sobre cuya naturaleza se multiplican las posibles explicaciones. Uno de ellos podría tener en cuenta el hecho de que los abismos cósmicos no están realmente vacíos, sino repletos de planetas. Y no sólo planetas.

De hecho, además de planetas huérfanos, también habría estrellas errantes.

Las noticias no son tan nuevas, pero son un par con el descubrimiento de los planetas nómadas. Utilizando los datos del telescopio espacial infrarrojo WISE y las observaciones realizadas con el Gran Telescopio Binocular (LBT) en el Monte Graham, Arizona, el astrofísico Ralf-Dieter Scholz y sus colegas del Instituto Leibnitz de Potsdam han identificado dos enanas marrones a una distancia de 15 y 18 años luz de nuestro sistema solar respectivamente.

Junto con Epsilon Indi Ba y Bb, ya descubiertas hace unos años a una distancia de 12 años luz, estas nuevas enanas marrones confirman la vasta presencia de «estrellas huérfanas» en nuestra galaxia y también alrededor de nuestro patio trasero. Toda esta riqueza de nuevos cuerpos celestes errantes en el universo haría nuestro vecindario mucho más interesante de lo que se suponía.

Mundos habitables podrían existir a distancias más cortas que Próxima Centauri, la estrella más cercana a nosotros (4 años luz), y tal vez podrían ser alcanzados en el futuro gracias a la evolución de la propulsión astronáutica. Pero aquí estamos en peligro de caer en la ciencia ficción, aunque, como nos recuerda Stephen Hawking, «la ciencia ficción de hoy es a menudo la ciencia de mañana».

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