Qué es la innovación: por qué casi todo el mundo la define mal

Las definiciones importan; es difícil tener discusiones efectivas y construir sobre conceptos sin ellas. Y las mejores definiciones ofrecen utilidad.

Si menciona la palabra innovación en un contexto corporativo, es probable que vea los ojos cerrados. La palabra «innovación» se ha convertido en una palabra de moda cuya aplicación es tan amplia y nebulosa que a menudo resulta inútil.

Pero la innovación es fundamental en la economía moderna. Por eso vamos a proponer una definición clara y útil de innovación.

Para nuestros propósitos, una definición útil de innovación probablemente:

  • Tiene pruebas fáciles de entender para el filtrado
  • Filtra de forma fiable el tipo de actividades que ponen en movimiento los ojos de las empresas.
  • Rara vez excluye cosas que la mayoría de nosotros consideraría una innovación significativa.
  • Es breve y simple

Varias definiciones de innovación

No será necesario buscar en Google para ver que la definición de innovación varía ampliamente. He aquí algunas selecciones parafraseadas de un artículo de Nick Skillicorn basado en entrevistas con 15 innovadores:

  • Aplicación de ideas novedosas y útiles
  • Se trata de mantener la relevancia
  • Gran idea, ejecutada brillantemente y bien comunicada
  • Oferta viable y relevante con un modelo de negocio viable, percibido como nuevo y adoptado por los clientes.
  • Introducción de nuevos productos y servicios que añaden valor a una organización
  • Siempre y cuando incluya «nuevo» y responda a las necesidades de los clientes, cualquier variación va
  • La forma fundamental en que las empresas aportan valor constante a sus clientes
  • Trabajo que aporta nuevas bondades a los clientes en nuevos mercados y mejora radicalmente la ecuación de rentabilidad
  • Implementación de algo nuevo
  • Implementación de ideas creativas para generar valor
  • Cualquier cosa nueva, útil y sorprendente
  • … y así sucesivamente

Hay buenos conceptos en esas definiciones, pero ninguno parece encontrar el equilibrio adecuado entre claridad, utilidad y brevedad. Probablemente necesitemos buscar en otra parte.

Webster define la innovación como «la introducción de algo nuevo». Es difícil discutir que eso es correcto. Pero no parece particularmente útil.

Tal vez sea porque la innovación existe fuera de nuestra mentalidad empresarial. Por su definición, la introducción de un nuevo color de pintura que es medio tono diferente de cualquier otro conocido en el mercado es innovación. La mayoría de nosotros no consideraría esa «innovación», al menos no de una manera útil. Puede que sea la sombra absolutamente perfecta para su nueva casa, pero creo que necesitamos una mejor definición para nuestros propósitos.

Peter Drucker dijo que «la innovación es el instrumento específico del emprendimiento… el acto que dota a los recursos de una nueva capacidad para crear riqueza».

Es elocuente. Es interesante el concepto de dotar a los recursos de una nueva capacidad de creación de valor. Pero aún así no se siente como una definición particularmente útil.

Scott Berkun piensa que «la innovación es un cambio positivo significativo». Eso está empezando a sonar mejor para mí. Añade la noción de «significado». Si no le importa (a alguien), ¿deberíamos llamarlo innovación? Creo que no.

Pero esta definición se centra en el resultado más que en el proceso. Si no se sabe si algo es innovador hasta después del hecho, es difícil aplicar la definición de manera proactiva. Y aunque la palabra «cambio» implica novedad, probablemente es demasiado amplia. ¿Y si estamos ante un cambio a un modelo de negocio bien conocido que resulta en una pérdida de valor de las acciones pero en un aumento de la estabilidad? Hay algo novedoso en eso, pero no nos parece una innovación.

Tim Kastelle escribe que la innovación es «no sólo tener una idea, sino ponerla en práctica para crear valor». Me gusta que incorpore tres conceptos clave: idea, ejecución y creación de valor. Verás abajo que esto es probablemente lo más cercano a nuestra definición.

Una propuesta de definición de innovación

Así es como definimos la innovación:

«La innovación es el proceso de crear valor aplicando soluciones novedosas a problemas significativos.»

La razón por la que creemos que tiene utilidad está en las tres pruebas explícitas de «carácter innovador» que podemos aplicar:

  • ¿Es novedoso? La noción de novedad se hornea en la palabra «innovación». Si no es nuevo, es probablemente más optimización que innovación.
  • ¿Resuelve un problema significativo? Si no, tal vez sea arte en vez de innovación. Eso no quiere decir que el arte no sea valioso, pero generalmente no está diseñado para resolver un problema. Para nosotros, la innovación es.
  • ¿Crea valor? Si no, tal vez sea un invento más que una innovación. Las invenciones pueden llevar a la creación de valor, pero normalmente no hasta que alguien las aplica a través de la innovación.

También señala que, al menos en lo que a nosotros respecta, la innovación es un proceso. No es el resultado en sí mismo, sino el camino para llegar allí. Sabemos que es posible innovar sin éxito, hay muchas pruebas de que las innovaciones a menudo fracasan. Lo que es clave es que se busca crear valor mediante la aplicación de una solución novedosa a un problema significativo.

Según esta definición, la innovación no se limita al contexto comercial. Las organizaciones sin fines de lucro pueden ser innovadoras; su métrica de creación de valor es simplemente diferente.

El valor de las definiciones

No subestime el papel que las definiciones y el lenguaje pueden jugar para que su equipo esté en la misma página. Incluso volver a examinar la forma en que su organización define esto puede desbloquear nuevas ideas y ayudar a las organizaciones a priorizar las iniciativas. Y asegura que su equipo esté haciendo un progreso significativo hacia la creación de soluciones verdaderamente innovadoras.

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