Cosas extrañas acerca de los seres vivos: esta hormiga lleva una verdadera armadura para protegerse de las infecciones.

Las hormigas de hoja, de la especie Acromyrmex echinatior, son insectos fascinantes. Como todas las hormigas, viven en una gran colonia gobernada por un sistema de castas donde las obreras cuidan de la reina y su descendencia. Las hormigas de hoja también son excelentes agricultoras.

No se comen las hojas que cortan, sino que las usan para cultivar los hongos que comen. Vivir en una colonia no está exento de riesgos. Cuando un patógeno se propaga, toda la colonia puede ser eliminada en poco tiempo.

Pero los Acromyrmex echinatior tienen un desfile para contrarrestar este problema, llevan una verdadera armadura mineral. Investigadores de la Universidad de Wisconsin han analizado la composición de esta protección, es una fina capa de cristales romboédricos de calcita de magnesio, de 3 a 5 µm de tamaño.

Es la primera vez que esta armadura se observa en el cuerpo de un insecto. Las hormigas pequeñas no nacen con ella, sólo aparece en los adultos y refuerza su exoesqueleto. La armadura resulta eficaz para proteger a los insectos durante la lucha, pero también contra el ataque de los patógenos, especialmente contra el Metarhizium anisopliae, un hongo que parasita a los insectos.

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