Los barcos están matando ballenas de California, pero un sistema basado en Inteligencia Artificial podría salvarlas

Un sistema de inteligencia artificial está a punto de comenzar a escuchar los llamados de las ballenas a lo largo de las rutas de navegación concurridas para ayudar a prevenir colisiones con los barcos. El sistema, Whale Safe, proporcionará pronósticos en tiempo real de las ubicaciones de las ballenas azules en una herramienta interactiva en línea. Luego, se informará a las compañías navieras si la presencia de ballenas es baja, moderada, alta o muy alta en un día determinado.

Los barcos representan una gran amenaza para las ballenas al otro lado del océano. Esto es especialmente cierto en lugares donde ambos tienen una gran presencia, como las áreas alrededor de los puertos. Durante el verano, se vieron 30 ballenas azules alimentándose en las rutas marítimas de Los Ángeles-Long Beach, una de las más transitadas del mundo.

En la costa oeste, se estima que los barcos matan cada año 80 ballenas en peligro de extinción, incluidas 18 ballenas azules. En 2019, hubo 13 choques confirmados con embarcaciones frente a la costa de California. Once de estas ballenas fueron confirmadas muertas. Los investigadores creen que el número real de ballenas atropelladas y muertas por barcos es mucho mayor que las cifras registradas, ya que en muchos casos no se encuentran los cadáveres. Un estudio de 2017 estimó que la cantidad de huelgas detectadas está entre el 5 y el 17 por ciento.

Mapa que muestra las rutas de navegación y los avistamientos de ballenas azules en la costa alrededor de los puertos de Los Ángeles y Long Beach. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica y la Iniciativa Oceánica de Benioff

También se espera que el problema empeore a medida que aumente el tráfico marítimo. «Ha aumentado un 1.600 por ciento desde la década de 1980, cuando se adoptó la moratoria internacional sobre la caza de ballenas», dijo Morgan Visalli, de Benioff Ocean Initiative, UC Santa Barbara, a Newsweek en un correo electrónico.

«Se espera conservadoramente que el transporte marítimo se triplique para el 2050. A medida que aumenta el transporte marítimo, también aumenta el riesgo de colisiones».

Visalli es uno de los científicos que lanzó Whale Safe en un evento el jueves. Con el aumento de los envíos y la disminución de las poblaciones de ballenas, la necesidad de herramientas para proteger a los animales es primordial. La NOAA calcula que para que las poblaciones de ballenas azules se mantengan a un nivel sostenible o se recuperen, solo 1.2 animales pueden morir por causas antropogénicas. «Así que 18 muertes de ballenas azules están muy por encima de este límite y, por lo tanto, podrían tener un impacto negativo en la recuperación de esta especie en peligro de extinción», dijo.

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Una ballena muerta enganchada en la proa de un barco que atracó en Francia en 2012. Whale Safe tiene como objetivo ayudar a las compañías navieras a evitar o tomar precauciones en las áreas donde es probable que se encuentren las ballenas. BORIS HORVAT / AFP a través de Getty Images

Whale Safe incorpora tres tecnologías diferentes de detección de ballenas. Esto incluye un sistema de monitoreo acústico que detecta sus llamadas, modelos que brindan pronósticos en tiempo real de las zonas de alimentación de ballenas y avistamientos de ballenas registrados por científicos de la comunidad. El sistema de inteligencia artificial que registra las llamadas de las ballenas lo hace utilizando un hidrófono en el agua. Una computadora a bordo procesa el audio e identifica las llamadas de ballenas azules, jorobadas y de aleta. Estas llamadas se envían a la costa por satélite.

Diagrama que muestra el sistema de monitoreo acústico utilizado por Whale Safe. John Kemp y Jim Ryder, Institución Oceanográfica Woods Hole f

Combinando estos tres, los investigadores pudieron desarrollar un sistema que podría informar a las compañías navieras cuando corren el riesgo de chocar con ballenas. Se les proporciona una «clasificación de presencia de ballenas» que pueden utilizar para tomar decisiones sobre sus acciones. «En el Canal de Santa Bárbara, que es el primer lugar donde se ha desplegado Whale Safe, un punto de acceso tanto para las ballenas en peligro de extinción como para la actividad de envío, la NOAA y la Guardia Costera solicitan que los barcos disminuyan voluntariamente a 10 nudos», dijo Visalli.

«Nadie quiere golpear y matar a una ballena, y las empresas especialmente no quieren llegar al puerto con una ballena envuelta en la proa de su barco. Whale Safe se desarrolló, en parte, en respuesta a las solicitudes de la industria de más tiempo real datos sobre la actividad de las ballenas que podrían ayudar a mejorar su conocimiento de la situación e informar una toma de decisiones más basada en datos para reducir el riesgo de colisiones de ballenas y barcos «.

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Jasper Bueno

Soy licenciado en Ciencias de la Comunicación porque de niño siempre quise ser locutor y cubriré la parte ecológica en Nanova.