Como los marcadores pueden predecir la respuesta del paciente a la inmunoterapia del cáncer

Para muchos individuos con diferentes tipos de cáncer, los inhibidores del punto de control inmunológico pueden reforzar eficazmente su sistema inmunológico para combatir su enfermedad, pero no todos los pacientes se benefician de estos medicamentos.

Ahora un equipo dirigido por investigadores del Hospital General de Massachusetts (MGH) y de la Escuela de Medicina de Harvard (HMS) ha desarrollado un enfoque para ayudar a identificar los posibles marcadores clínicos que pueden indicar qué pacientes responderán a los inhibidores del punto de control inmunológico y cuáles deben ser tratados con otras estrategias. Los hallazgos se publican en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Para el estudio, los científicos desarrollaron un enfoque mediante el cual implantaron tumores de cáncer de mama en ratones y luego trataron a los animales con inhibidores de los puntos de control inmunológicos.

«Primero desarrollamos un modelo de tumor bilateral de resección y respuesta en el que pusimos un tumor de mama en cada lado de la mama del ratón. Luego removemos un tumor para evaluar el microambiente tumoral y monitoreamos la respuesta del otro tumor, no resecado, al bloqueo del punto de control inmunológico, identificando al ratón como un respondedor o no respondedor», explicó la autora principal Ivy X. Chen, PhD, ex becaria posdoctoral de los Laboratorios E.L. Steele de Biología de Tumores de MGH.

Usando este sistema modelo, los investigadores encontraron que los tumores que respondían contenían un mayor número de células inmunes T «citotóxicas» que matan el cáncer y menos número de ciertas células inmunosupresoras al principio del tratamiento.

Los análisis de la expresión génica de las células T citotóxicas dentro de los tumores revelaron distintas firmas génicas que distinguían a los que respondían de los que no lo hacían: específicamente, la presencia de señales de activación de células T en los tumores que respondían y señales de agotamiento de células T en los tumores que no respondían.

«Es importante destacar que encontramos que estas firmas genéticas de los tumores que responden y los que no responden se correlacionaban significativamente con las firmas genéticas de los que responden y los que no responden derivadas de pacientes con melanoma que fueron tratados con inhibidores de puntos de control inmunológicos, así como con la supervivencia general en un grupo de pacientes con cáncer de mama», dijo la coautora principal Meromit Singer, PhD, profesora adjunta del Departamento de Ciencia de Datos del Instituto de Cáncer Dana-Farber y del Departamento de Inmunología de la Facultad de Medicina de Harvard.

El impacto de este estudio puede ir más allá de la identificación de nuevos marcadores para predecir la respuesta del paciente a los inhibidores del punto de control inmunológico.

«Nuestro estudio destaca la importancia de investigar la modulación inmunológica dinámica del microambiente del tumor para comprender el beneficio potencial de la inmunoterapia», dijo el coautor principal Rakesh Jain, PhD, director de los Laboratorios Steele en MGH y el Profesor A.W. Cook de Oncología de Radiación en la Escuela de Medicina de Harvard.

«Esperamos ampliar nuestro enfoque para estudiar y descubrir los mecanismos de resistencia y los biomarcadores de respuesta a los inhibidores del punto de control inmunológico en otros tipos de tumores».

La co-autora principal Arlene Sharpe, MD, PhD, Profesora George Fabyan de Patología Comparada en la Escuela de Medicina de Harvard, añadió: «En última instancia, nuestro objetivo es utilizar este método para desarrollar terapias combinadas para aumentar la eficacia de los inhibidores del punto de control inmunológico e identificar nuevos tratamientos para los pacientes que probablemente no respondan a estos agentes».

Cómo se usa la inmunoterapia para tratar el cáncer

La inmunoterapia es un tratamiento que utiliza ciertas partes del sistema inmunológico de una persona para combatir enfermedades como el cáncer. Esto se puede hacer de un par de maneras:

  • Estimulando, o potenciando, las defensas naturales del sistema inmunológico para que trabaje más duro o más inteligentemente para encontrar y atacar las células cancerosas
  • Fabricar en un laboratorio sustancias que son como componentes del sistema inmunológico y usarlas para ayudar a restaurar o mejorar el funcionamiento del sistema inmunológico para encontrar y atacar las células cancerosas.

En las últimas décadas la inmunoterapia se ha convertido en una parte importante del tratamiento de algunos tipos de cáncer. Se están probando y aprobando nuevos tratamientos de inmunoterapia, y se están descubriendo nuevas formas de trabajar con el sistema inmunológico a un ritmo muy rápido.

Más en Nanova ||  Algunas ballenas azules cambian su tiempo de canto antes de migrar.

La inmunoterapia funciona mejor para algunos tipos de cáncer que para otros. Se utiliza por sí misma para algunos de estos cánceres, pero para otros parece funcionar mejor cuando se utiliza con otros tipos de tratamiento.

Lo que hace el sistema inmunológico

El sistema inmunológico es un conjunto de órganos, células especiales y sustancias que ayudan a protegerte de las infecciones y algunas otras enfermedades. Las células inmunes y las sustancias que hacen viajar por tu cuerpo para protegerlo de los gérmenes que causan infecciones. También ayudan a protegerte del cáncer de alguna manera.

El sistema inmunológico hace un seguimiento de todas las sustancias que se encuentran normalmente en el cuerpo. Cualquier sustancia nueva que el sistema inmunológico no reconozca da la alarma, haciendo que el sistema inmunológico la ataque. Por ejemplo, los gérmenes contienen sustancias como ciertas proteínas que normalmente no se encuentran en el cuerpo humano. El sistema inmunológico las ve como «extrañas» y las ataca. La respuesta inmunológica puede destruir todo lo que contenga la sustancia extraña, como los gérmenes o las células cancerosas.

Sin embargo, al sistema inmunológico le resulta más difícil atacar a las células cancerosas. Esto se debe a que el cáncer comienza cuando las células normales y sanas se modifican o alteran y comienzan a crecer sin control. Debido a que las células cancerosas comienzan en las células normales, el sistema inmunológico no siempre las reconoce como extrañas.

Es evidente que hay límites en la capacidad del sistema inmunológico para combatir el cáncer por sí solo, porque muchas personas con sistemas inmunológicos sanos siguen desarrollando cáncer:

  • A veces el sistema inmunológico no ve las células cancerosas como extrañas porque las células no son lo suficientemente diferentes de las células normales.
  • A veces el sistema inmunológico reconoce las células cancerosas, pero la respuesta podría no ser lo suficientemente fuerte para destruir el cáncer.
  • Las propias células cancerosas también pueden emitir sustancias que impiden que el sistema inmunológico las encuentre y las ataque.

Para superar esto, los investigadores han encontrado formas de ayudar al sistema inmunológico a reconocer las células cancerosas y fortalecer su respuesta para que las destruya. De esta manera, tu propio cuerpo se deshace del cáncer, con algo de ayuda de la ciencia.

Tipos de inmunoterapia contra el cáncer

Hay varios tipos principales de inmunoterapia que se utilizan para tratar el cáncer, y muchos se están estudiando. Para obtener más información sobre la inmunoterapia como tratamiento para un cáncer específico, por favor vea Cáncer A-Z y elija un tipo de cáncer.

  • Inhibidores de punto de control: Estos medicamentos básicamente quitan los «frenos» al sistema inmunológico, lo que le ayuda a reconocer y atacar las células cancerosas.
  • Terapia con células T de receptores de antígenos quiméricos (CAR): Esta terapia toma algunas células T de la sangre de un paciente, las mezcla con un virus especial que hace que las células T aprendan a adherirse a las células tumorales, y luego devuelve las células al paciente para que puedan encontrar, adherirse y matar el cáncer.
  • Citocinas: Este tratamiento utiliza citoquinas (pequeñas proteínas que transportan mensajes entre las células) para estimular a las células inmunes a atacar el cáncer.
  • Inmunomoduladores: Este grupo de medicamentos generalmente estimula partes del sistema inmunológico para tratar ciertos tipos de cáncer.
  • Vacunas contra el cáncer: Las vacunas son sustancias que se introducen en el cuerpo para iniciar una respuesta inmunológica contra ciertas enfermedades. Generalmente pensamos que se administran a personas sanas para ayudar a prevenir infecciones. Pero algunas vacunas pueden ayudar a prevenir o tratar el cáncer.
  • Anticuerpos monoclonales (mAbs o MoAbs): Son versiones artificiales de las proteínas del sistema inmunológico. Los mAbs pueden ser muy útiles para tratar el cáncer porque pueden diseñarse para atacar una parte muy específica de una célula cancerosa.
  • Virus oncolíticos: Este tratamiento utiliza virus que han sido modificados en un laboratorio para infectar y matar ciertas células tumorales…
Comparte en:
Ana Villanueva

Doctora en Educación por la Universidad de Chile en el año 2010. Subdirectora del Departamento Interfacultativo de Psicología Evolutiva y de la Educación. Experto profesional en E-learning 2.0: educación por internet y formación on-line; me fascina las ciencias de la salud.