Antiguas esculturas insinúan expresiones faciales universales

Las muecas, el ceño fruncido y las miradas cariñosas de las antiguas esculturas humanas indican que existen expresiones faciales universales que señalan las mismas emociones en todas las culturas, argumentan los investigadores.

Los rostros representados en esculturas elaboradas hace entre 3500 y 600 años en México y América Central transmiten cinco variedades de emoción a los occidentales de hoy, dicen el neurocientífico computacional Alan Cowen y el psicólogo Dacher Keltner, ambos de la Universidad de California en Berkeley. La gente de hoy en día, y también los miembros probables de las antiguas sociedades estadounidenses, anticipan que cada uno de estas expresiones emocionales ocurren en situaciones sociales particulares, informan los científicos el 19 de agosto en Science Advances.

Como los participantes en el nuevo estudio predijeron con solo mirar los rostros de individuos esculpidos, las expresiones de dolor caracterizaron esculturas de personas torturadas, expresiones que combinaban determinación y tensión acompañadas de levantamiento de pesas, caras enojadas ocurrieron en combate, expresiones de júbilo aparecieron en personas abrazadas o abrazados. y los rostros tristes tipificaban a los individuos derrotados.

Ese vínculo entre los grupos antiguos y modernos “proporciona un fuerte apoyo a la universalidad y los orígenes genéticos de estas particulares expresiones emocionales ”, dice la psicóloga Jessica Tracy de la Universidad de British Columbia en Vancouver.

Cowen y Keltner consideran sus hallazgos como un vistazo preliminar de cómo personas que vivieron hace mucho tiempo y que no estaban expuestas a ninguna cultura moderna, expresaron ciertas emociones con sus rostros como lo hacen ahora los occidentales. Los investigadores han discutido durante décadas sobre si ciertas expresiones faciales han evolucionado para expresar emociones específicas, como felicidad, ira y disgusto, independientemente de la cultura de uno.

Las comparaciones anteriores de expresiones faciales en diferentes sociedades modernas se han complicado por el hecho de que la gente en todas partes, incluidos los cazadores-recolectores, se han encontrado hasta cierto punto con occidentales y han sido influenciados por sus prácticas culturales. Al mirar profundamente en el pasado, el nuevo estudio soluciona ese problema, dicen los investigadores.

Los investigadores identificaron por primera vez 63 esculturas estadounidenses antiguas de colecciones de museos que retrataban a personas en ocho situaciones: cautivas, torturadas, cargando un objeto pesado, abrazar a alguien, cargar a un bebé, prepararse para pelear, jugar un juego de pelota y tocar música. Las esculturas provienen de sociedades antiguas que incluían a los olmecas y mayas.

Un total de 325 participantes de habla inglesa, con un promedio de casi 36 años, vieron imágenes del rostro de cada escultura sin poder ver el resto de la escultura o discernir su contexto. Voluntarios, reclutados desde Amazon Mechanical Turk, el sitio de contratación en línea de Amazon, calificó la medida en que los rostros mostraban 30 emociones, como el asombro y la ira, o la medida en que los rostros mostraban 13 estados emocionales más amplios, como la simpatía y el estado de alerta.

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Otros 114 participantes calificaron el grado en que alguien descrito en relatos escritos de cada una de las ocho situaciones representadas por las esculturas expresaría las mismas 30 emociones o 13 estados emocionales.

Las expresiones faciales de las esculturas generalmente se alinean con lo que los participantes esperaban ver en cada situación. En promedio, por ejemplo, las expresiones faciales de dolor y angustia se agruparon entre los individuos esculpidos que se muestra siendo torturados, en línea con lo que los occidentales predijeron que ocurriría.

Una expresión común en todas las culturas puede ser ejemplificada por el aullido de dolor en el rostro esculpido de esta víctima de tortura, dicen los investigadores. Este artefacto, encontrado en el sur de México, data de hace alrededor de 1,100 a 1,300 años, Museo de Arte de Baltimore, Kerr Portfolio 2868, foto de J. Kerr

Estos hallazgos sugieren que las expresiones faciales han evolucionado para transmitir una variedad de emociones más rica de lo que los científicos han asumido a menudo, dice Cowen. Por ejemplo, un conocido sistema que categoriza siete emociones básicas comunicadas por las mismas expresiones faciales en todas las culturas no incluye las expresiones de dolor y de la combinación de determinación y tensión.

Una expresión común en todas las culturas puede ser ejemplificada por el aullido de dolor en el rostro esculpido de esta víctima de tortura, dicen los investigadores. Este artefacto, encontrado en el sur de México, data de entre 1.100 y 1.300 años atrás. Museo de Arte de Baltimore, Portafolio Kerr 2868, foto de J. Kerr

Aunque Cowen y Keltner merecen crédito por adoptar un enfoque novedoso para estudiar las expresiones faciales, los resultados no sofocarán el debate sobre si ciertas expresiones comunican el mismo significado entre culturas, dice la psicóloga Deborah Roberson de la Universidad de Essex en Inglaterra.

Los angloparlantes de hoy tienen suposiciones consistentes sobre cómo deben desplegarse las expresiones faciales emocionales, como muestra el nuevo estudio, dice Roberson. Pero las antiguas culturas estadounidenses probablemente le dieron giros distintivos a la comunicación emocional no verbal que los investigadores de hoy en día tal vez nunca sean capaces de reconocer, sostiene.

Una escultura de unos 1.200 a 1.400 años de antigüedad de un sitio mexicano muestra a una mujer maya radiante sosteniendo a un niño. La mirada resplandeciente de la mujer contribuyó a que un estudio concluyera que hay expresiones faciales universales. Museo de Arte de la Universidad de Princeton 2003-26, regalo de G.G. Griffin

La psicóloga de la Universidad de Yale, Maria Gendron, está de acuerdo. Incluso hoy en día, los significados emocionales de las caras pueden no traducirse de una cultura a otra, dice. Por ejemplo, los Trobrianders de Papua Nueva Guinea perciben la ira y la amenaza con los mismos rostros boquiabiertos que los occidentales ven como expresiones de miedo.

Las personas que viven en comunidades pequeñas y relativamente aisladas, como los agricultores y pastores Himba en el sur de África, a menudo clasifican las emociones faciales de manera diferente a los occidentales si se les pide que describan por sí mismos lo que muestra una expresión facial, dice Roberson.

En sociedades tan tradicionales, todo el mundo se conoce bien, por lo que no es necesario suponer que las expresiones faciales reflejan estados emocionales particulares, argumenta. «Si alguien es malo y malhumorado la mayor parte del tiempo, es probable que desconfíe de él incluso cuando está sonriendo».

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