Las manchas en la luna de Saturno Titán pueden ser rastros de antiguos lagos.

Las manchas planas en la luna de Saturno por Titán pueden ser antiguos lagos y mares secos», escribe sciencenews.org en referencia a Nature Communications.

Desde el año 2000, los astrónomos que utilizan radiotelescopios en la Tierra han visto señales de radio particularmente brillantes provenientes del ecuador de Titán. Estas señales, llamadas reflejos de espejo, se producen cuando las ondas electromagnéticas se reflejan desde una superficie plana en el mismo ángulo que la luz, como la luz de un espejo.

La explicación más natural de los reflejos fue que había grandes áreas de fluido en el trópico ecuatorial de Titán. Cuando la nave espacial Cassini de la NASA llegó a Saturno en 2004, demostró de hecho que Titán está cubierto por lagos y mares, aunque el líquido es etano y metano, no agua.

«Titán es actualmente el único lugar del universo aparte de la Tierra donde sabemos que hay líquido», dice el científico planetario Jason Hofgartner del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Pero los lagos y mares están concentrados cerca de los polos de Titán, no en los trópicos. Las áreas donde aparecen los reflejos de los espejos parecen extrañamente secas.

Para resolver el misterio, Hofgartner y sus colegas revisaron los datos del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, el Observatorio del Banco Verde en Virginia Occidental y la nave espacial Cassini. Después de corregir las discrepancias en la forma en que las diversas observaciones se referían a lugares en Titán, el equipo se dio cuenta de que el espejado proviene de varios puntos específicos.

Los investigadores analizaron si la lluvia, las dunas o los lagos secos podían ser responsables del reflejo, y encontraron que sólo las donas de los lagos explican el tiempo y la ubicación de las señales. Llueve en Titán, pero no lo suficiente como para explicar los reflejos, y los campos de las dunas de Titán están en los lugares equivocados. Además, los reflejos de los espejos provienen de dos áreas específicas que se parecen a otras cuencas lacustres vacías cerca de los polos de Titán.

Más en Nanova ||  Copia y Pega objetos reales con la aplicacion AR Cut & Paste

«Creo que es un argumento convincente», dice el científico planetario Zebe Tertle del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, que no participó en el estudio. – Es genial tener una respuesta a esta pregunta crucial y aprender a entender mejor otra área de Titán.

Tertle es el investigador principal de la misión Dragonfly de la NASA, que aterrizará una nave espacial similar a un dron en Titán en 2034. «La Libélula no va a visitar la zona del lago seco cerca del ecuador, «pero siempre hay … una geología comparativa que se puede analizar de un lugar a otro», dice el investigador.

Entonces, si los reflejos provienen de lagos secos, ¿a dónde se ha ido el fluido? Una posibilidad es que se haya movido del ecuador a los polos como parte del ciclo del metano en la escala de Titán. También es posible que el líquido se haya evaporado y haya sido destruido por la luz solar que ha entrado en la atmósfera de Titán.

«No me sorprendería ningún resultado», dice Hofgartner.

Según Hofgartner, este descubrimiento puede parecer cauteloso para los astrónomos que buscan exoplanetas amigables con la vida. «La lección es que tenemos que ser muy, muy estrictos… cuando tratamos de encontrar, digamos, océanos en otros planetas», dice, porque la evidencia de los océanos puede secarse fácilmente.

Comparte en: