¿Por qué los hombres tienen más probabilidades de empeorar los síntomas y morir de Covid-19?

Sabemos que las personas mayores son más vulnerables a la covid-19, pero ha surgido otro factor de riesgo importante: ser varón.

Los primeros indicios de una diferencia de sexo en la gravedad de la covid-19 surgieron de los registros del hospital de Wuhan poco después de que la ciudad se cerrara. El 30 de enero, un equipo de la Facultad de Medicina de la Universidad Jiaotong de Shanghai publicó un informe sobre 99 pacientes con covid-19 que fueron admitidos en el hospital Jinyintan Wuhan entre el 1º y el 20 de enero. Descubrieron que entre los admitidos, los hombres superaban a las mujeres en más de dos a uno.

También ha habido una diferencia de sexo entre las muertes. Los datos de mortalidad de 21 hospitales de Wuhan entre el 21 y el 30 de enero, por ejemplo, revelaron que el 75% de los que murieron eran hombres.

Desde entonces, estudios más amplios de otros países han respaldado estas conclusiones anteriores. En Inglaterra, Gales e Irlanda del Norte, por ejemplo, alrededor del 70% de los pacientes en estado crítico admitidos en cuidados intensivos han sido hombres y ha muerto una proporción mayor de hombres que de mujeres. Un estudio de más de 4.000 pacientes covid-19 en los hospitales de la ciudad de Nueva York reveló que el 62% eran hombres.

La diferencia no parece deberse a tasas de infección diferentes: el estudio de Nueva York, por ejemplo, determinó que un número igual de hombres y mujeres se contagian del virus. Sin embargo, los hombres tienen más probabilidades de progresar hacia una enfermedad grave y la muerte.

El Fumado y el ACE2

También se ha descubierto que dos enfermedades coronarias emergentes anteriores, el SARS y el MERS, afectan desproporcionadamente a los hombres. Pero este no es el caso de las infecciones respiratorias en general. El informe sobre Inglaterra, Gales e Irlanda del Norte también examinó los datos sexuales de pacientes críticamente enfermos con neumonía viral entre 2017 y 2019, principalmente debido a la gripe. También hubo un exceso de hombres en esta cohorte, pero la proporción fue menos marcada: 54 muertes por cada 46 muertes de mujeres.

Una posible razón de la diferencia de sexo es el tabaquismo. En China, más de la mitad de los hombres fuman, pero sólo el 5% de las mujeres lo hacen. El humo del tabaco parece hacer que las células pulmonares produzcan más de una proteína superficial llamada ACE2, que el virus explota para infectar las células. Esto puede significar que el fumar hace que las células sean más susceptibles al virus.

Sin embargo, según un análisis de Hua Linda Cai de la Universidad de California en Los Ángeles, esta hipótesis no está respaldada por los datos. Los fumadores actuales sólo constituyen alrededor del 12,5% de las personas gravemente enfermas de covid-19 en China, dice, lo que es mucho menor que la proporción de fumadores en la población general.

Otra posibilidad es que los hombres -en particular los hombres mayores- tienen en general peor salud que las mujeres. Tienden a tener tasas más elevadas de obesidad, hipertensión arterial, diabetes, cáncer y enfermedades pulmonares y cardiovasculares, todas las cuales se han vinculado a la gravedad de la enfermedad. Cuando los autores del estudio de Nueva York incluyeron estas condiciones en su análisis, descubrieron que el sexo ya no era uno de los principales factores de riesgo para la covid-19 grave.

Diferencias inmunológicas

Una idea posiblemente relacionada es que las mujeres pueden tener naturalmente defensas inmunológicas más fuertes. «Existen diferencias sustanciales en el sistema inmunológico entre hombres y mujeres y éstas tienen un impacto significativo en el resultado de una amplia gama de enfermedades infecciosas», dice el inmunólogo Philip Goulder de la Universidad de Oxford.

Una diferencia clave es que las mujeres tienen dos cromosomas X por célula mientras que los hombres tienen uno. «En el cromosoma X se encuentran varios genes inmunológicos fundamentales», dice Goulder, en particular el gen de una proteína llamada TLR7, que detecta los virus de ARN de cadena simple como el coronavirus. «Como resultado, esta proteína se expresa en el doble de la dosis en muchas células inmunes de las mujeres en comparación con los hombres, y por lo tanto la respuesta inmune al coronavirus se amplifica en las mujeres», dice.

Mientras que un cromosoma X suele estar inactivo en cada célula femenina, el gen TLR7 de alguna manera escapa a esto en algunas células inmunes, lo que significa que las mujeres producen más de la proteína.

También hay algunas pruebas de que las hormonas sexuales femeninas, como el estrógeno y la progesterona, estimulan el sistema inmunológico, pero esto no ha sido investigado específicamente en la covid-19 todavía.

Otra posibilidad es que los hombres son simplemente menos higiénicos. Es menos probable que cumplan con las medidas de saneamiento básicas como el lavado de manos, dice Kunihiro Matsushita de la Universidad Johns Hopkins.

Un estudio sobre las diferencias entre los sexos en China encontró que los hombres con covid-19 en el hospital también tenían más probabilidades de ser portadores de otros virus, incluyendo la gripe, y bacterias, y es posible que esto pueda aumentar la gravedad de los síntomas del covid-19.

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