¿Una fruta apestosa para recargar tu smartphone?

Aerogel a partir de desechos biológicos de frutas produce ultracondensadores con alta densidad de energía y estabilidad

¿Conoces el durián? A menos que hayas estado en Asia, esta fruta no significa mucho para ti y además, su olor es bastante repulsivo. Y aún así, detrás de este aspecto de bicho de castaña y este olor tan fuerte puede esconder el futuro de la recarga eléctrica. Científicos de la Universidad de Sydney han descubierto que los residuos de durián tienen las propiedades de los supercapacitores, lo que significa que pueden almacenar grandes cantidades de energía. Los llaman «condensadores eléctricos de doble capa» y dicen que serían perfectos para soportar baterías de teléfonos inteligentes, dispositivos médicos móviles o incluso coches.

Contemplen el durián. Una fruta tan conocida por su olor que está prohibida en algunos sistemas de transporte público y provoca escalofríos de repulsión a muchos. Claro, la pulpa de la fruta fétida tiene sus encantos, es cremosa y dulce con un toque funky. Pero el olor es otra cosa; piense en el mango con partes iguales de goma, ajo, miel, calcetines de gimnasio y varias cosas podridas.

Si tienes alguna experiencia con el durián, sabes de lo que estamos hablando. Pero aquí hay algo en lo que no hemos pensado mucho: ¿Qué pasa con todos esos residuos de durián locamente malolientes? ¿Y podría darle un buen uso en algún lugar?

Un nuevo estudio de la Universidad de Sydney revela la respuesta:

«Los desechos de durián, como sustancia de costo cero de la que la comunidad quiere deshacerse urgentemente debido a su repulsivo y nauseabundo olor, son una fuente sostenible que puede transformar los desechos en un producto para reducir sustancialmente el costo de almacenamiento de energía mediante nuestro protocolo de síntesis verde sin productos químicos», dice el profesor adjunto Vincent Gomes.

Buscando nuevas formas de desarrollar dispositivos de almacenamiento de energía con alta densidad energética para hacer frente a los desafíos del calentamiento global y al rápido agotamiento de los combustibles fósiles, el equipo se enfrentó al durián y al jackfruit para intentar crear supercondensadores electroquímicos.

«Los supercondensadores son como depósitos de energía que distribuyen la energía sin problemas», explica Gomes. «Pueden almacenar rápidamente grandes cantidades de energía dentro de un pequeño dispositivo del tamaño de una batería y luego suministrar energía para cargar dispositivos electrónicos, como teléfonos móviles, tabletas y ordenadores portátiles, en pocos segundos».

«Usando durián y jackfruit comprados en un mercado, convertimos las porciones de desechos de las frutas (biomasa) en supercondensadores que pueden ser usados para almacenar electricidad eficientemente», añade.

«Utilizando un método de ingeniería verde no tóxico y no peligroso que utilizaba el calentamiento en agua y la liofilización de la biomasa de la fruta, el durián y el jackfruit se transformaron en aerogeles de carbono estables, un material sintético extremadamente ligero y poroso utilizado para una serie de aplicaciones».

«Los aerogeles de carbono son grandes super-capacitadores porque son altamente porosos. Luego usamos los aerogeles derivados de frutas para hacer electrodos que probamos por sus propiedades de almacenamiento de energía, las cuales encontramos excepcionales», dice Gomes. «En comparación con las baterías, los supercondensadores no sólo son capaces de cargar los dispositivos muy rápidamente, sino también en órdenes de magnitud de ciclos de carga mayores que los dispositivos convencionales.

El equipo descubrió que los supercondensadores que prepararon eran significativamente más eficientes que los actuales, que están hechos de carbón activado.

«Los residuos de durián fueron seleccionados en base a la excelente plantilla que la naturaleza proporciona para hacer aerogeles porosos», dice Gomes. «Los supercondensadores de durián y jack-fruit funcionan mucho mejor que los materiales actualmente en uso y son comparables, si no mejores, que los caros y exóticos materiales basados en grafeno».

Gomes dice que los supercondensadores de origen natural están liderando el desarrollo de dispositivos de almacenamiento de energía de alta eficiencia, un paso necesario ante el cambio climático y la disminución de los suministros de combustibles fósiles.

«Hemos llegado a un punto en el que debemos descubrir y producir urgentemente formas de crear y almacenar energía utilizando materiales de origen sostenible que no contribuyan al calentamiento del planeta», añade. Y si esas formas encuentran un uso para los montones de residuos pútridos que se producen en un golpe eléctrico, tanto mejor.

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