Esta puede ser la tortuga más grande que jamás haya vivido

Un caparazón de tortuga de 8 millones de años desenterrado en Venezuela mide casi 2,4 metros de largo, convirtiéndolo en el caparazón completo de tortuga más grande conocido por la ciencia, según un nuevo estudio.

Este caparazón pertenecía a una bestia extinta llamada Stupendemys geographicus, que vivió en el norte de Sudamérica durante la época del Mioceno, que duró de 12 a 5 millones de años.

S. geographicus pesaba aproximadamente 2.500 libras. (1.145 kilogramos), casi 100 veces el tamaño de su pariente vivo más cercano, la tortuga de río del Amazonas (Peltocephalus dumerilianus), y dos veces el tamaño de la tortuga viva más grande, la tortuga laúd marina (Dermochelys coriacea), escribieron los investigadores en el estudio.

Su impresionante caparazón hace de esta antigua criatura «una de las más grandes, si no la más grande tortuga que jamás haya existido», dijo en un comunicado el investigador principal del estudio Marcelo Sánchez-Villagra, director del Instituto y Museo Paleontológico de la Universidad de Zurich.

La especie probablemente alcanzó su tamaño colosal gracias a los humedales y lagos cálidos de su hábitat, señaló Sánchez.

Los científicos han sabido del colosal S. geographicus desde 1976, pero la nueva investigación descubrió aún más fósiles y secretos sobre esta tortuga poco conocida. Por ejemplo, grandes caimanes (un tipo de cocodrilo) mordisqueaban los caparazones de S. geographicus, y los machos de S. geographicus tenían caparazones con cuernos.

En el estudio se incluyeron los caparazones y las primeras mandíbulas inferiores conocidas de estas tortugas, que procedían de una excavación realizada en 1994 en la región de Urumaco en Venezuela, así como nuevos hallazgos del desierto de La Tatacoa en Colombia. Después de examinar estos fósiles, los investigadores se dieron cuenta de que las tortugas macho tenían armas únicas, parecidas a cuernos, en la parte delantera de sus caparazones, o caparazones superiores.

Estos cuernos fueron probablemente usados como armas en el combate entre hombres, dijeron los investigadores. Un comportamiento combativo similar se observa hoy en día en las tortugas mordedoras (Chelydridae), cuyos machos a menudo se pelean entre sí para establecer el dominio en territorios superpuestos, dijeron los investigadores.

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Una «cicatriz alargada y profunda en el cuerno izquierdo» de uno de los caparazones de S. geographicus podría ser una marca del combate entre machos, añadieron los investigadores.

Un diente de caimán solitario sobresalía de otro caparazón, lo que sugiere que, aunque estas tortugas eran grandes, los depredadores que las acechaban seguían cazándolas, dijeron los investigadores.

El estudio fue publicado en línea el miércoles 12 de febrero en la revista Science Advances.

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Lucia Venegas Alfaro

Lucia ha sido parte de Nanova desde 2018, atraída al sitio por su peculiar carácter y artículos exhaustivos sobre los misterios de la Tierra y el comportamiento humano. Anteriormente fue editora asistente en la revista Que Interesante!, donde se ganó el aprecio de las mentes curiosas de los niños.