El derretimiento del hielo marino del Ártico está relacionado con la aparición de virus mortales en mamíferos marinos

Aunque sabemos que el calentamiento del Ártico es dañino para los animales que viven allí, esta región se calienta tres veces más rápido que el resto del planeta y aún no se conoce bien. Un nuevo estudio de la Universidad de California, arroja luz sobre cómo el hielo derretido daña a los mamíferos del Ártico: gracias al derretimiento de los glaciares, los animales ayudan a los microbios a propagarse a nuevos lugares .

En otras palabras, cuanto más pequeño sea el hielo, más lugares para nadar e intercambiar gérmenes. Los resultados del estudio son muy preocupantes: el virus que padecen los mamíferos del Ártico puede convertirse en una verdadera epidemia.

El estudio comenzó con algunos eventos inesperados. En 2004, los científicos descubrieron el virus de la peste porcina (PDV), una enfermedad altamente contagiosa asociada con el sarampión y el moquillo canino, entre una población de nutrias marinas del Pacífico norte. Hasta este punto, se pensaba que PDV se limitaba al Atlántico. Los investigadores estaban interesados ​​en saber si el contacto entre animales, que antes era imposible, podía transportar el virus al Océano Pacífico.

Para responder a esta pregunta, un equipo de investigadores estudió datos de muestra de varias especies de nutrias marinas, leones marinos y focas en ambas regiones entre los años 2001 y 2016. Analizaron datos de muestra que señalaban si los animales estaban expuestos o infectados con PDV. Los científicos han identificado  la infección de PDV entre animales en el Océano Pacífico Norte, que alcanzó su punto máximo en 2003 y nuevamente en 2009.

Estos picos coincidieron con los años en que el hielo marino era particularmente bajo en el Océano Ártico. Típicamente, el hielo crea una barrera entre las regiones del norte del Atlántico y el Océano Pacífico, separando los dos embalses. Pero durante estos dos años se formaron agujeros bastante grandes para los animales naden y, posiblemente, sus microorganismos patógenos también.

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¿Cómo se propagan los microbios peligrosos?

La mayoría de los investigadores creen que el PDV se transmite de animal a animal de la misma manera que el sarampión salta de persona a persona, en forma de gotas rociadas de la boca y la nariz. Gran parte de la transmisión de la infección ocurre cuando los animales están sobre piedras o tierra. Es entonces, por ejemplo, al estornudar, el virus puede transmitirse.

El PDV es extremadamente peligroso para las focas marinas, ya que puede matar hasta la mitad de los animales que infectó. Hasta ahora se sabe poco sobre cómo sobreviven las especies del Océano Pacífico Norte durante un brote. Los científicos aún tienen mucho que aprender sobre por qué la infección parece alcanzar su punto máximo en ciertos años.

Los investigadores sospechan que esto puede deberse al hielo marino y posiblemente a la inmunidad de la manada, que se debilita cuando los miembros de la manada mueren de edad avanzada y son reemplazados por aquellos que aún no han estado expuestos al virus.

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