Según los investigadores, las enormes figuras talladas fueron colocadas con fines ceremoniales y pueden haber afectado indirectamente la fertilidad de la tierra, – escribe sciencenews.org con referencia al Journal of Archaeological Science.

El análisis del suelo muestra que la erosión de los sedimentos volcánicos creados por las canteras ha enriquecido las laderas de la principal cantera de piedra de Isla de Pascua con fósforo y otros elementos necesarios para la agricultura. Los restos microscópicos de plantas sugieren que los alimentos cultivados en suelo fortificado incluyen batatas, plátanos, tarot, moras y probablemente botellas de calabaza», dijeron la arqueóloga y antropóloga Sarah Sherwood y sus colegas.

Desde alrededor del año 1400, los isleños de la Isla de Pascua han estado cultivando la tierra a pesar del deterioro de la calidad del suelo en muchas partes de la isla, también conocida como Rapa Nui, debido a la deforestación y posiblemente a la sequía.

Las excavaciones de dos estatuas parcialmente enterradas (mostradas) en la cantera principal de la Isla de Pascua sugieren que las figuras fueron colocadas por razones ceremoniales en un sitio agrícola productivo.

La Sociedad Polinesia de la Isla, establecida entre los años 900 y 1100, es conocida por dos razones. Primero, instalaron grandes estatuas, conocidas como Moai, que fueron hechas de roca volcánica. En segundo lugar, esta sociedad se derrumbó a finales del siglo XVII como resultado de lo que durante mucho tiempo se pensó que era un uso excesivo de la tierra. Pero estudios anteriores han cuestionado esta explicación para la disolución de la sociedad. El nuevo estudio es «otra prueba contra la versión tradicional del declive de la sociedad debido a la destrucción ambiental en Isla de Pascua», dice Sherwood de la Universidad del Sur en Sevan, Tennessee.

La datación por radiocarbono de madera quemada y fragmentos de plantas encontrados en capas de sedimentos y en dos de las 21 estatuas parcialmente enterradas en las laderas de la cantera reveló dos fases principales de la explotación de canteras. La primera fase comenzó entre 1495 y 1585 y duró hasta 1675-1710, poco antes de que los europeos llegaran a la isla en 1722. Durante este tiempo, una de las estatuas fue instalada y estudiada más intensamente.

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Según el arqueólogo Carl Lipo de la Universidad de Binghamton en Nueva York, el cultivo de la tierra tuvo lugar en muchas partes de Rapa Nui antes del contacto europeo. Los investigadores deben determinar si otros lugares de la isla contienen el mismo suelo productivo que en el área donde se instaló la estatua.

Según Lipo, los hallazgos del grupo Sherwood ayudan a mostrar como el pueblo rapanui ha pasado de ser un bosque de palmeras a ser un lugar con una agricultura desarrollada que ha apoyado a los isleños por más de 500 años. Según él, el desarrollo de la agricultura en la cantera «añade información al creciente conocimiento de cómo la gente ha utilizado el paisaje de una manera sensata antes del contacto con los europeos. Investigaciones relacionadas han demostrado que a medida que los bosques de palma se reducían en Rapa Nui, los agricultores han estado cultivando ñame y otros cultivos utilizando métodos sofisticados como el alpinarium, que han fortalecido la calidad del suelo.

Los diseños tallados en la parte posterior de una estatua de la Isla de Pascua sugieren que la creación de la piedra fue usada en rituales de fertilidad del suelo, dicen los investigadores.

Los investigadores encontraron que la agricultura se reanudó en el siglo XIX y probablemente continuó a principios del siglo XX. Otra evidencia también sugiere que la agricultura Rapa Nui continuó existiendo después del contacto con Europa.

Además, las excavaciones de dos estatuas parcialmente enterradas por el arqueólogo y coautor Joe Ann Van Tilburg de la Universidad de California, Los Ángeles, mostraron que cada una de las estatuas estaba colocada en un hoyo tallado lleno de grava y piedras, lo que permitía sostenerla verticalmente. Las medialunas y otras figuras talladas en la parte posterior de las estatuas y la cabeza tallada que se encuentra descansando en la base de una de ellas sugieren que estos objetos se utilizaron en ceremonias, tal vez diseñadas para estimular el crecimiento de la cosecha. Los investigadores dicen que las piezas rojas de pigmento y corales encontradas junto a las estatuas probablemente también tenían aplicaciones rituales.

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Los investigadores han asumido tradicionalmente que los constructores de las estatuas planearon trasladarlas a otro lugar de la isla o las dejaron. El diseño de las estatuas de la cantera, de 6,6 metros de altura, se asemeja a la única estatua de Rapa Nui. Esta figura tallada fue encontrada previamente en un lugar ceremonial a casi 20 kilómetros al oeste de la cantera.

Según el arqueólogo Christopher Stevenson, de la Virginia Commonwealth University de Richmond, aunque la cantera tiene entre 800 y 1.000 metros de ancho en sección transversal, los nuevos datos del suelo muestran que era una «mina de oro de baja productividad» para la agricultura. Según él, la caña que crece en el lago en la base de la cantera podría proporcionar una fuente adicional de fósforo para el suelo.

«El área al este de la cantera ha sido y sigue siendo una de las más pobladas de la isla, y ahora hay una explicación para esto», dijo Stevenson.