«La hoja artificial», que utiliza únicamente luz solar, dióxido de carbono y agua, permite recibir gas sintético de forma no contaminante: en el proceso no se asigna dióxido de carbono adicional. En el futuro, el desarrollo de los científicos podrá reemplazar la producción de gas de síntesis a partir de combustibles fósiles, según el servicio de prensa de la Universidad de Cambridge. Los resultados se presentan en la revista Nature Materials.

El gas de síntesis es una mezcla de monóxido de carbono e hidrógeno, que se utiliza como materia prima alternativa para la producción de combustible líquido artificial. Además del combustible, se utiliza para fabricar productos farmacéuticos, plásticos y fertilizantes. El gas sintético se produce ahora a partir de una mezcla de hidrógeno y monóxido de carbono, pero este proceso no es muy respetuoso con el medio ambiente.

Con este nuevo dispositivo, una hoja artificial, se puede obtener el mismo gas de síntesis de forma respetuosa con el medio ambiente. Así como las hojas reales absorben la luz solar durante la fotosíntesis, la hoja artificial se alimenta de la luz y utiliza su energía para convertir el dióxido de carbono en gas de síntesis. No se liberan sustancias nocivas a la atmósfera.

En la hoja artificial dos absorbentes de luz como las moléculas de plantas verdes, que recogen la luz solar, se combinan con un catalizador hecho de un elemento natural de cobalto. Cuando el dispositivo se sumerge en agua, un absorbedor de luz utiliza un catalizador para producir oxígeno. El otro lleva a cabo una reacción química que convierte el dióxido de carbono y el agua en monóxido de carbono e hidrógeno, formando una mezcla de gas de síntesis.

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Una ventaja añadida: los absorbedores de luz de » la hoja artificial » funcionan incluso con poca luz solar en días lluviosos o nublados.

El equipo ahora está explorando formas de usar su tecnología para producir combustibles líquidos – alternativas a la gasolina.