Nuestra Galaxia poco a poco se hace más grande

(Última Actualización: abril 7, 2018)

La galaxia, la galaxia en la que vivimos, se está haciendo cada vez más grande. Eso es lo que los astrónomos concluyen en base a las observaciones de otras galaxias con la misma forma.

La Vía Láctea es una galaxia espiral con cuatro brazos. Los brazos se extienden en forma de espiral desde u

NGC 4565, una galaxia espiral que se encuentra a unos 30-50 millones de años luz de distancia. Fuente: Ken Crawford.

n centro grueso y esférico. La galaxia tiene un diámetro de unos 100.000 años luz y un espesor de 2000 años luz. Sin embargo, los investigadores creen que esto cambiará en los próximos miles de millones de años.

Desde la distancia

Es muy difícil estudiar la forma y el crecimiento de nuestra propia galaxia. Nuestro sistema solar está situado en el centro de un brazo en espiral. Es por eso que tenemos que mirar a través de un montón de gas y estrellas para desentrañar la estructura. Sería más claro si pudiéramos ver la Vía Láctea desde la distancia. Pero las sondas espaciales de la Voyager 1 y 2 no están lo suficientemente lejos para poder hacer esta foto.

Para investigar el futuro de la galaxia, los astrónomos enfocaron su mirada en otras galaxias que se parecen entre sí. Con el telescopio SDSS en los Estados Unidos y los dos telescopios espaciales GALEX y Spitzer observaron la edad y el movimiento de las estrellas en otros sistemas en espiral.

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Estrellas rojas y azules

Los miles de millones de estrellas en las galaxias tienen diferentes edades. Hay estrellas azules pesadas y calientes que tienen una vida corta e intensa de’sólo’ unos pocos millones de años. Estos se encuentran principalmente en el disco. Las estrellas más ligeras que pueden vivir cientos de miles de millones de años, generalmente se vuelven rojas. Están localizados en el centro esférico de la galaxia y en el halo alrededor del disco.

Una imagen compuesta de la galaxia NGC 4565, que fue utilizada por los investigadores para predecir el futuro de la Vía Láctea. Fuente: C. M. Lombilla / IAC

Los investigadores observaron principalmente las estrellas azules jóvenes en los extremos de los sistemas espirales. Ellos vieron como estas estrellas nacieron y se mudaron afuera después de su nacimiento. Debido a este crecimiento de nuevas estrellas en el borde, las galaxias probablemente se están haciendo más grandes lentamente,’ dice la estudiante de doctorado Cristina Martínez-Lombilla del Instituto de Astrofísica de Canarias en España, en un comunicado de prensa. Los investigadores calcularon que estas estrellas jóvenes en movimiento hacia el exterior hacen que galaxias como la Vía Láctea crezcan a una velocidad de aproximadamente 500 metros por segundo.

Eso puede parecer rápido, pero en proporción al tamaño de una galaxia no es tan malo. Significa que dentro de tres mil millones de años la Vía Láctea será un 5 por ciento más grande de lo que es ahora,’ dice Martínez-Lombilla.

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