El Soft Robotic Fish del MIT explora arrecifes en Fiji

Este pez robótico suave es amigable con los arrecifes y no ahuyentará a los peces de verdad.

Última Actualización en: marzo 28, 2018

Los peces, como la mayoría de los animales, tienen una idea bastante clara de qué otros animales les gustan y cuáles no. Muy pocos animales son amables con los humanos, y los peces no son una excepción – tal vez tengan miedo, tal vez tengan curiosidad, y tal vez finjan ignorarte hasta que te acerques demasiado, pero en cualquiera de estos casos, tu presencia está afectando su comportamiento.

Hemos visto muchos ejemplos ingeniosos de investigadores del comportamiento animal que utilizan robots para estudiar sus sujetos de cerca con una interrupción mínima, y en un artículo publicado hoy en Science Robotics, los robóticos del Laboratorio de Ciencias de la Computación e Inteligencia Artificial del MIT describen un nuevo tipo de pez espía robótico suave que puede más o menos mezclarse con todo lo demás que vive en un arrecife de coral.

SoFi, el pez robótico blando del MIT, está diseñado para proporcionar observaciones a corta distancia y mínimamente perturbadoras de todos los fascinantes y adorables animales que viven bajo el agua. Los robóticos del MIT (Robert K. Katzschmann, Joseph DelPreto, Robert MacCurdy, y la Profesora Daniela Rus) fueron cuidadosos en hacer a SoFi tan similar en tamaño y comportamiento a un pez real como fuera posible, pero también tenían que hacerlo completamente autónomo y realmente útil: SoFi no es sólo una prueba de concepto para el diseño de un pez robótico biomimético, es una verdadera herramienta de investigación, con un sistema de control fácil de usar y una práctica duración de la batería.

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SoFi es dirigido por un buceador usando un controlador de juego impermeabilizado que se comunica con el robot ultrasónicamente, y el pez robot es capaz de traducir comandos direccionales de alto nivel en trayectorias 3D que puede ejecutar. La duración de la batería es de 40 minutos, lo que es perfectamente respetable, ya que la mayoría de los buceadores humanos no pasan más de una hora bajo el agua.

El robot se mueve más o menos de la misma manera que los peces de verdad. La propulsión primaria proviene de la cola, que se acciona entre 0,9 y 1,4 hertzios bombeando aceite a un lado de la cola y luego al otro para hacerla flexionar hacia adelante y hacia atrás, lo que le da una velocidad máxima de 21,7 centímetros por segundo. Al cambiar la proporción de aceite que se bombea a cada lado, se puede hacer que la cola se flexione más hacia la izquierda o hacia la derecha, haciendo que SoFi gire. Los planos de buceo y un sistema de control de flotabilidad por desplazamiento de pistón mantienen a los peces estables y pueden bucear a más de 18 metros.

Una parte de mí está convencida de que los robóticos se encargan de proyectos como este, al menos parcialmente, porque es una gran manera de justificar un viaje a algún lugar exótico. En este caso, SoFi fue llevado a Fiji, un lugar que “ofrece numerosos ambientes de arrecifes coralinos con diferentes condiciones de marea, lo que permite evaluar SoFi en condiciones reales donde se pueden estudiar las interacciones de la vida marina y la biocenosis de los arrecifes de coral”. Uhhuh. Eso suena como un poco de racionalización por parte de estos investigadores con sede en Boston, pero puedo decir que he estado en Fiji un montón de veces, y el buceo allí es de clase mundial.

De todos modos, SoFi fue contratado para seis inmersiones durante tres días, pasando un total de 240 minutos moviéndose bajo el agua. Un buceador que seguía a SoFi desde unos 10 metros atrás intentó dirigirlo “lo más posible a interesantes características ambientales y de vida marina”. Los investigadores observaron cualitativamente que SoFi no asustaba a los peces cercanos, aunque se necesitará más experimentación para averiguar exactamente qué tipo de impacto tiene un pez robótico como éste sobre la cosa real. Eventualmente, los investigadores esperan tener escuelas enteras de SoFis colaborando para estudiar ecosistemas subacuáticos en áreas mucho más amplias, y también están buscando formas de introducir el seguimiento visual de peces para permitir cierta autonomía subacuática.

 

“Exploración de la vida submarina con un pez robótico suave controlado acústicamente”, de Robert K. Katzschmann, Joseph DelPreto, Robert MacCurdy y Daniela Rus de MIT CSAIL, aparece en la edición actual de Science Robotics.

 

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