Ahora se puede Convertir las algas en gas ecológico

Última Actualización en: marzo 19, 2018

Las algas marinas son una excelente materia prima para la producción de biogás. Una ventaja importante sobre cultivos como el maíz y la remolacha azucarera es que las algas pueden cultivarse en el mar, por lo que no ocupan escasas tierras agrícolas.

El gas verde se produce a partir de la biomasa. Hasta ahora, esta materia prima provenía principalmente de la tierra en forma de maíz y remolacha azucarera. Sin embargo, los residuos de los mataderos y los lodos también se utilizan como materias primas. Para el gas verde, se necesita una cantidad relativamente grande de biomasa. Por lo tanto, el uso de cultivos cultivados en tierra no es una opción. Entonces el cultivo de biomasa en el mar es una solución, porque allí hay mucho espacio”, dice Joost Wouters.

¿Más gas del mar que del suelo?

Wouters trabaja en Inrada en Schiedam, una empresa que lleva sesenta años cerrando plataformas de gas a petróleo. En los últimos años, la empresa también se ha dedicado a la producción de biogás a partir de algas marinas. El gran desafío es cultivar algas a escala industrial, millones de toneladas al año. Nadie lo ha conseguido hasta ahora. Esto requiere plataformas navegables que sean robustas pero también flexibles y que puedan participar en las olas.

Basándose en sus conocimientos en el mar, Inrada diseñó plataformas para el cultivo de algas marinas. Las plataformas son completamente redondas, la forma ideal para todas las condiciones climáticas. Están formados por tubos reforzados que forman un anillo dentro del cual se estiran cuerdas con cada pocos centímetros de algas. Empezamos con plataformas de 113 metros de diámetro y una superficie de exactamente una hectárea. Esto facilita la comparación de la producción con el rendimiento del maíz en la tierra, por ejemplo. Las algas se recogen al cabo de dos o tres meses. Logramos rendimientos de 800 toneladas por hectárea, donde el maíz no rinde más de 20 toneladas por hectárea.

Fermentación

Las algas son descompuestas por bacterias en enormes biorreactores y convertidas en biogás, una mezcla que normalmente consiste en casi dos tercios de metano inflamable y casi un tercio de dióxido de carbono y una pequeña cantidad de hidrógeno y sulfuro de hidrógeno.

El proceso de fermentación ha sido rediseñado y ha mejorado considerablemente, dice Wouters. Podemos influir en diferentes etapas de la fermentación por separado, lo que significa que podemos extraer mucho más gas de la biomasa. Los digestores tradicionales producen como máximo un 60 por ciento de metano, nosotros producimos hasta un 80 por ciento, que es la misma calidad de gas que el gas natural de Slochteren. Además, el gas de las algas marinas es mucho más limpio, sin sulfuro de hidrógeno. Esta sustancia nociva causa corrosión en filtros y tuberías, que se desgastan. Además, hemos reducido a la mitad el tiempo de entrega en el biorreactor en comparación con los digestores existentes. Como resultado, se puede producir más gas en un período de tiempo más corto.

Lo que queda en el reactor después de la fermentación es un producto limpio que contiene minerales como fosfato, nitrato y potasio. Este flujo residual puede utilizarse como estiércol.

En los Países Bajos se consumen anualmente 40.000 millones de metros cúbicos de gas. El objetivo del Ministerio de Economía es sustituir 1.000 millones de metros cúbicos de este gas por gas verde en un plazo de dos años. Una superficie de 12 x 10 kilómetros en el Mar del Norte produce potencialmente 1.000 millones de metros cúbicos de biogás a partir de algas marinas,” dice Wouters. Técnicamente es posible, pero todavía no hemos encontrado al partido adecuado para aprovechar esta oportunidad.

Estas cifras de producción se han calculado sobre la base de los resultados de los lugares de prueba en aguas sudafricanas e indonesias. Por supuesto, empezamos a pensar y a diseñar en los Países Bajos, pero aquí se encuentra rápidamente con una legislación compleja y es más difícil empezar. Probar plataformas frente a la costa no es ningún problema.

Infraestructura existente

Otros países también están mostrando interés. En Indonesia, Inrada inició un proyecto con un proveedor de energía para una central eléctrica a base de algas marinas de 10 megavatios. Para Argentina, se está explorando una alternativa al gas de esquisto que se encuentra en la Patagonia. La producción de gas a partir de algas marinas es sustancialmente más barata y protege el medio ambiente. Además, la infraestructura existente de los gasoductos puede utilizarse para el transporte de “gas verde”.

Lo mismo se aplica a nuestro país. Según Wouters, el biogás limpio de algas marinas puede introducirse directamente en la red existente. Lo ideal sería vincular la producción de algas con los parques eólicos marinos existentes. Sin embargo, esto requiere una elección política. Veo un cambio. El gobierno y otros actores en el mercado energético son cada vez más comprensivos con las algas marinas como fuente de energía alternativa. Estamos en estrecho contacto con las partes implicadas. En lo que a nosotros respecta, este cambio no puede ir lo suficientemente rápido.

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Andrea Rodriguez Alvarado

Investigador asociado: temas biocombustibles, nanomateriales, Olimpiadas Nacionales de Química

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