La extracción de las muelas del juicio suele ser la primera cirugía importante a la que se enfrenta una persona. Afortunadamente para algunos, no todo el mundo necesita que se las extraigan, pero para la mayoría de las personas, sacarse las muelas del juicio es sólo una de esas partes molestas de la vida que tienen que suceder. Pero si realmente no son necesarios, ¿por qué los tenemos?

Como cualquier otro molar

Persona sonriendo en el consultorio del dentista

Las muelas del juicio son como cualquier otro molar en la boca. Durante los primeros años de vida de un ser humano, solo comen alimentos blandos y no necesitan molares para triturar y moler. Alrededor de los seis años, sale el primer juego de molares. Cuando una persona llega a los 12 años, aparece otro juego. Las muelas del juicio son el último conjunto de molares que aparecen entre los 18 y 21 años.

Los primeros humanos eran cazadores recolectores que sobrevivían a base de hojas, raíces, carne y nueces, cosas que requerían mucha capacidad de trituración. Cuanto más rechinan los dientes, más fácil le resultará comer alimentos duros. A medida que los humanos evolucionaron, comenzaron a cocinar sus alimentos, haciéndolos más suaves y fáciles de masticar. Tener tres juegos completos de molares se volvió bastante innecesario.

Mandíbulas más grandes

Otra forma en que los animales aumentan la capacidad de masticación es teniendo mandíbulas más grandes y, por lo tanto, músculos mandibulares más grandes. Debido a que los primeros humanos comían alimentos tan duros, tenían mandíbulas más grandes que las que tenemos hoy. Por supuesto, las mandíbulas más grandes pueden soportar más dientes. Con el tiempo, los humanos evolucionaron hasta no necesitar bocas tan poderosas y sus mandíbulas se hicieron más pequeñas. Desafortunadamente, el número de dientes se mantuvo igual. Es por eso que hoy en día, la mayoría de las personas necesitan que les extraigan las muelas del juicio para que todo quepa en el espacio previsto.

Reemplazos para dientes perdidos

Dentista apuntando a la radiografía de los dientes de las personas.

Durante gran parte de la historia de la humanidad, la gente no tuvo acceso a pasta de dientes ni a dentistas para mantener sus dientes en orden. Era bastante común que las personas perdieran dientes a medida que envejecían. Las muelas del juicio crecían cuando una persona alcanzaba la edad adulta y podían actuar como reemplazo de los dientes que desaparecían dentro de los primeros 21 años de vida de una persona. Es posible que no funcionen igual que si perdiera los dientes frontales o los caninos, pero al menos le darían más dientes con los que trabajar.

Las muelas del juicio hoy

Las muelas del juicio han sido muy útiles a lo largo de la historia, pero con las dietas modernas y los avances en higiene, simplemente ya no son necesarias. Dado que las personas tienen mandíbulas más pequeñas que antes, las muelas del juicio a menudo no tienen suficiente espacio para crecer adecuadamente y terminan saliendo en ángulos extraños. Si alguna vez escucha a su dentista hablar sobre las muelas del juicio retenidas, eso es lo que quiere decir.

Las muelas del juicio retenidas pueden causar diversos problemas médicos, como apiñamiento de dientes, infecciones, dolor de mandíbula o de oído, quistes y, en casos raros, incluso pueden provocar cáncer. Hay varios tipos diferentes de impactación:

  • Mesioangular – creciendo hacia el frente de la boca en ángulo.
  • Vertical – el diente crece hacia arriba pero nunca atraviesa la línea de las encías.
  • Distoangular – creciendo hacia la parte posterior de la boca.
  • Horizontal – el diente sale completamente de lado y crece hacia las raíces del diente vecino.

Si alguna vez recibe la noticia de que sus muelas del juicio están impactadas, es hora de extirparlas.

En el futuro

Vista cercana de unos alicates dentales que sostienen una muela del juicio extraída

Debido a que las muelas del juicio no son necesarias para los humanos modernos, es posible que algún día dejen de existir. Los registros fósiles de hace 300.000 años muestran que algunas personas ya habían comenzado a nacer sin algunas o todas sus muelas del juicio. Esta fue la primera aparición de la mutación genética que suprime la creación de las muelas del juicio.

El rasgo se transmitió favorablemente de generación en generación. Las personas que tenían muelas del juicio probablemente sufrían dolor o infecciones en la mandíbula, lo que les hacía morir en la edad adulta y no reproducirse tanto como aquellos que vivían sin sus muelas del juicio. Aunque las reglas del darwinismo pueden no ser tan relevantes con respecto a los humanos como antes, a medida que continúa la evolución, ¡a los humanos puede que les dejen de crecer las muelas del juicio por completo!