Trabajadores sanitarios luchan por contener la mortífera fiebre transmitida por ratas en Nigeria

Por Lucia VA |

Última Actualización en: marzo 12, 2018

Publicado a las 07:47 PM CST en Mar 12,2018 | Actualizado a las 07:47 PM CST en Mar 12,2018


A principios de enero, era evidente que algo “realmente extraordinario” estaba sucediendo en Nigeria, dice Lorenzo Pomarico de la Alianza para la Acción Médica Internacional (ALIMA). Los casos de fiebre de Lassa, una rara enfermedad hemorrágica viral, se estaban disparando por todo el país -más se registraron en los primeros dos meses de este año que en todo el 2017. Sin estar preparados para una enfermedad que no tiene vacunas o medicamentos para el tratamiento y mata entre el 20% y el 30% de los enfermos, ocho trabajadores de la salud fueron infectados al principio y tres murieron. Algo iba muy mal con el brote “, dice Pomarico.

Desde entonces, la situación sólo ha empeorado. La enfermedad transmitida por roedores es endémica en Nigeria y en varios otros países de África Occidental, fluctuando con las estaciones y causando “un goteo” de casos al año, dice Chikwe Ihekweazu, que dirige el Centro de Nigeria para el Control de Enfermedades en Abuja. Pero hasta el 4 de marzo, 353 casos habían sido confirmados en 18 estados, con cerca de 700 casos sospechosos y 110 muertes. Ihekweazu dice que las cifras récord sin duda son subestimadas, porque la enfermedad es enloquecidamente difícil de diagnosticar, y muchos casos no se reportan.

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El frágil sistema de salud de Nigeria ya está abrumado. El pabellón dedicado a la fiebre de Lassa en el país del Hospital de Enseñanza Especialista de Irrua tiene sólo 24 camas. Sin acceso a una capacitación adecuada, los trabajadores de la salud continúan infectados -ahora se han reportado 16 casos, con una muerte adicional.

Mientras el gobierno y sus socios internacionales se apresuran a establecer pabellones de aislamiento para detener el brote y entregar equipo protector a los trabajadores de la salud, los investigadores de tres continentes están corriendo para averiguar qué es lo que está impulsando el brote sin precedentes. ¿Simplemente es mejor la vigilancia de enfermedades a raíz del Ébola, la enfermedad similar pero más mortal que comenzó su masacre en el oeste de África en 2014? ¿Ha cambiado el virus de alguna manera, hay más ratas que lo portan, o hay una mayor proporción de ellos infectados? ¿O es otro roedor capaz de propagar el virus también?

Hay muchas explicaciones posibles “, dice Stephan Günther del Bernhard Nocht Institute of Tropical Medicine de Hamburgo, Alemania, cuyo equipo ha trabajado en Nigeria durante años. Considerando lo letal que es la fiebre de Lassa, sorprendentemente poco se sabe al respecto, dice. “No sabemos por qué la gente muere. No sabemos sobre la fisiopatología de la enfermedad. No sabemos el punto de no retorno.”

Eso podría estar empezando a cambiar. En febrero, la Organización Mundial de la Salud añadió la fiebre de Lassa a su lista de patógenos prioritarios del potencial epidémico, pidiendo más investigación. Y la semana pasada, la recién creada Coalición para las Innovaciones de Preparación Epidémica otorgó su primera donación para el desarrollo de una vacuna contra la fiebre de Lassa a Themis Bioscience, una empresa de biotecnología con sede en Viena.

La fiebre de Lassa fue descubierta en 1969, cuando dos enfermeras misioneras murieron de una misteriosa enfermedad en la remota ciudad de Lassa, en el estado de Borno, al noreste de Nigeria. Cuando una tercera enfermera enfermó, fue evacuada a un hospital de la ciudad de Nueva York, junto con un termo lleno de sangre y otras muestras de las tres enfermeras que se dirigían a la Unidad de Investigación del Arbovirus de la Universidad de Yale. Allí, un equipo liderado por Jordi Casals-Ariet aisló un nuevo virus de las muestras. (Él, también, casi muere en el proceso, salvado sólo por una infusión de plasma rico en anticuerpos de la tercera enfermera, que se recuperó.)

La causa es ahora conocida como un arenavirus, uno de una clase de patógenos transmitidos por roedores, y su reservorio natural es una rata multimamada, llamada así por sus filas de glándulas mamarias, ubicuas en todo el oeste de África. Los casos alcanzan su punto álgido en la estación seca, cuando los agricultores queman los arbustos en preparación para la siembra de primavera y las ratas se escabullen hacia las casas en busca de alimentos. Los roedores derraman el virus en su orina y excrementos, y la gente lo contrae tocando superficies contaminadas, inhalando partículas virales o comiendo alimentos contaminados (incluyendo las propias ratas). Al igual que el Ébola, el virus también puede propagarse a través del contacto con los fluidos corporales de una persona infectada. Se cree que esta transmisión de humano a humano es poco común en Lassa, a diferencia del Ébola, excepto en entornos hospitalarios sin un control adecuado de la infección. Pero “se desconoce la tasa real de transmisión entre humanos”, dice Augustin Augier, secretario general de ALIMA en París, que acaba de lanzar un programa de investigación sobre la fiebre de Lassa con la institución médica francesa INSERM.

Nadie sabe la verdadera incidencia de la enfermedad. La mayoría de los casos que hemos encontrado están en lugares donde hay hospitales y laboratorios “, dice Günther. “Hay buenas razones para suponer que hay casos que están siendo pasados por alto.” Y debido a que el vector de la rata vive en una amplia franja del continente, la enfermedad también podría ser endémica, pero no reconocida, fuera de África Occidental, donde podría ser responsable de fiebres no diagnosticadas.

Los síntomas iniciales se confunden fácilmente con malaria o fiebre tifoidea: dolores corporales, dolor de garganta, fiebre, náuseas, diarrea; antes de que la enfermedad se convierta en insuficiencia orgánica, shock y a veces hemorragia interna. Para cuando los médicos sospechan de la fiebre de Lassa, a menudo es demasiado tarde para salvar al paciente. No existe una prueba rápida; el diagnóstico preciso de la enfermedad requiere una técnica de reacción en cadena de la polimerasa en tiempo real, pero sólo tres laboratorios en Nigeria tienen esa capacidad.

Por ahora, el único tratamiento es un medicamento antiviral no específico, la ribavirina. Si se administra durante los primeros 6 días de la enfermedad, parece mejorar el pronóstico del paciente, pero “nadie llega antes del día 7”, dice Augier. Tampoco todos están convencidos de que la ribavirina funcione en la fiebre de Lassa, ya que los únicos datos provienen de la década de 1980, dice Augier.

Varios medicamentos potenciales están en el horizonte, además de la vacuna. Christian Happi en la Universidad de Redeemer en Ede, Nigeria, y el Hospital de Enseñanza Especialista en Irrua están desarrollando una prueba de diagnóstico rápido con colegas de la Universidad de Tulane en Nueva Orleáns, Luisiana; el Instituto Broad en Cambridge, Massachusetts; y Zalgen, una compañía en Germantown, Maryland. El grupo de Happi y sus socios internacionales también están secuenciando el virus “las veinticuatro horas del día”, dice, y tratando de averiguar si los cambios genéticos que han visto en el virus podrían haberlo hecho más transmisible o virulento.

Para Happi, que diagnosticó el primer caso de Ébola en Sierra Leona, la nueva atención a Lassa no ha llegado demasiado pronto. Solía gritar y gritar que Lassa es importante, pero nadie me escuchaba “, dice. “Escribí tantas becas” que fueron rechazadas. “La fiebre de Lassa es una enfermedad de los pobres… está confinada en una parte de África Occidental, y no es vista como una amenaza global.”

Mientras tanto, el gobierno y sus asociados se están centrando en capacitar a los trabajadores de la salud y proporcionar los elementos básicos necesarios para el control de la infección, así como en educar a un público asustado.

Pomarico de ALIMA, que lidera la respuesta de emergencia de ALIMA al brote en los dos estados más afectados de Edo y Ondo, espera que los casos disminuyan con las lluvias y el clima más frío, como es habitual. Pero este año es diferente. “Nos preparamos para lo peor y nos preparamos para lo peor.”


Referencias & Fuentes

1.airiters.com/2018/03/12/secretary-tillerson-suspends-visit-to-nigeria/
2.express.co.uk/news/world/638117/killer-rat-plague-rodent-transmitted-disease-Nigeria-Lassa-fever-rats-health-worry

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Lucia Venegas Alfaro

Lucia ha sido parte de Nanova desde 2018, atraída al sitio por su peculiar carácter y artículos exhaustivos sobre los misterios de la Tierra y el comportamiento humano. Anteriormente fue editora asistente en la revista Que Interesante!, donde se ganó el aprecio de las mentes curiosas de los niños. Lucia tiene una una maestría en biogeoquímica y ciencias ambientales de la Universidad de Maryland. Cuando no está ayudando a dar forma a Nanova, disfruta de todas las formas de ejercicio, leyendo a su autora favorita Haruki Murakami y jugando con su hijo de 5 años.

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