La fascinante odisea de la carrera espacial: explorando los límites del infinito

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Es natural que los aspirantes a astrónomos curiosos y los ambiciosos científicos de cohetes quieran llevar una nueva generación al espacio exterior. El renovado interés en la exploración espacial hace que los observadores de estrellas modernos apunten a la Luna, Marte y más allá. Estos intereses renovados traen recuerdos de una época en la que el mundo estaba fascinado por la carrera espacial de los años 1950 y 1960.

Esta ahora histórica carrera hacia el espacio preparó el escenario y presentó a los actores que definirían la exploración espacial durante el próximo medio siglo. Pero ¿qué fue exactamente la carrera espacial? ¿Quien estaba involucrado? ¿Por qué fue una carrera?

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¿Qué fue la carrera espacial?

Foto antigua de un astronauta parado frente a un cohete

La carrera espacial fue un intento de establecer una serie de primicias en vuelos espaciales durante la era de la Guerra Fría entre dos potencias mundiales: la Unión Soviética (URSS) y los Estados Unidos. Las tensiones de la Guerra Fría eran altas y las dos naciones estaban en una carrera armamentista activa que se vio exacerbada por la amenaza de una guerra nuclear.

En medio del conflicto, en octubre de 1957, la Unión Soviética lanzó al espacio el primer satélite del mundo. Su lanzamiento marcó el comienzo de lo que oficialmente se denomina en los libros de historia la Carrera Espacial.

Logros de la carrera espacial

Fotografía antigua en blanco y negro de una nave espacial en el agua

Estados Unidos y la Unión Soviética pasaron la siguiente década trabajando y retocando para superarse mutuamente en una serie de primicias espaciales, que incluyeron:

  • El primer objeto enviado a la luna.
  • La primera persona en el espacio.
  • La primera persona en orbitar la Tierra.
  • La primera caminata espacial
  • La primera persona en pisar la luna.

La carrera espacial duró 12 años (iniciada con el lanzamiento del Sputnik 1 en 1957 y culminando con la misión de aterrizaje lunar del Apolo 11 en 1969) y el mundo entero observaba cómo los humanos disparaban hacia las estrellas.

¿Quién participó en la carrera espacial?

Foto de un satélite sobre la Tierra.

La Unión Soviética y Estados Unidos encarnaron dos ideologías políticas opuestas (la democracia occidental y el comunismo) poco después de la conclusión de la Segunda Guerra Mundial. La Guerra Fría y la Carrera Espacial fueron intentos de una nación de superar a la otra mediante logros económicos, de desarrollo y culturales. Naturalmente, cuando el espacio entró en escena, sirvió como otro teatro en torno al cual las dos naciones podían competir.

Tanto la Unión Soviética como los Estados Unidos tuvieron éxito en varios esfuerzos de la carrera espacial.

La Unión Soviética

Foto de una bandera roja y agrietada de la Unión Soviética

La Unión Soviética fue oficialmente la primera en llegar al espacio. La Unión Soviética anunció que también lanzaría un satélite al espacio sólo cuatro días después de que Estados Unidos hiciera una afirmación similar, y los soviéticos se adelantaron a Estados Unidos.

El Sputnik 1 se lanzó el 4 de octubre de 1957. Estados Unidos no llegó al espacio hasta dentro de tres meses.

La Unión Soviética también fue la primera en la carrera espacial en enviar un hombre al espacio exterior. El cosmonauta Yuri Gagarin siempre será conocido como el primer ser humano en el espacio exterior. Gagarin completó una órbita completa alrededor de la Tierra a bordo de la cápsula Vostok 1 el 12 de abril de 1961.

La Unión Soviética reclamó una serie de primicias espaciales en los próximos años. Entre ellos se encuentran la primera mujer en el espacio (Valentina Tereshkova, 1963) y el primer paseo espacial (Alexei Leonov, 1965).

Los Estados Unidos

Foto de una bandera americana

Estados Unidos reaccionó al lanzamiento del Sputnik 1, pero no se puso al día hasta el año siguiente. El 28 de enero de 1958, el Explorer 1 se lanzó y salió de la atmósfera terrestre.

El astronauta John Glenn se convirtió en el primer estadounidense en el espacio y el primer estadounidense en orbitar la Tierra. Pasó casi cuatro horas en el espacio y dio tres vueltas a la Tierra el 20 de febrero de 1962.

Estados Unidos superó a la Unión Soviética como el primero en orbitar la Luna en diciembre de 1968, cuando realizó su viaje el Apolo 8. Un año después, el 16 de julio de 1969, los astronautas Neil Armstrong, Edwin “Buzz” Aldrin y Michael Collins llevaron el Apolo 11 a la superficie lunar. La tripulación aterrizó cuatro días después y Armstrong expresó al mundo sus sentimientos de “un pequeño paso”.

¿Quién ganó la carrera espacial?

Foto de una bandera soviética y una bandera estadounidense una al lado de la otra.

En el contexto de sus logros, tanto la Unión Soviética como Estados Unidos son “ganadores” de la carrera espacial.

Mucha gente considera que el paso de Neil Armstrong en la luna es un derecho de fanfarronear para que Estados Unidos reclame la victoria sobre la Unión Soviética. Los estadounidenses quedaron cautivados por el programa espacial del país en ese momento, y los intentos de la Unión Soviética de llevar un hombre a la luna en los años siguientes resultaron infructuosos. En los corazones y las mentes del pueblo de Estados Unidos, Estados Unidos ganó la carrera espacial.

Es probable que una nueva carrera espacial esté a la vuelta de la esquina

Foto de una persona adentrándose en un cielo nocturno estrellado.

Si bien la exploración espacial ha continuado a través de diferentes campos y enfoques, el mundo se tomó un descanso de los ávidos viajes espaciales por un tiempo después de la carrera espacial.

Sin embargo, un puñado de países están tratando de cambiar esa situación. India anunció en julio de 2019 que planea ir a la Luna, Estados Unidos ha puesto sus miras altas con el desarrollo de la Luna y Marte, y las empresas privadas están privatizando los viajes al espacio exterior. ¿Hay otra carrera espacial a la vuelta de la esquina? Sólo el tiempo dirá.