Todo lo que debe saber sobre los diferentes tipos de estrellas

Hay algo en las estrellas del cielo que nos hace sentir mágicos. Desde pequeños, se nos dice que podemos desearle a las estrellas que hagan realidad nuestros sueños. Y luego, a medida que envejecemos, aprendemos que podemos confiar en algunas estrellas para la navegación, tal como lo hicieron los primeros exploradores y viajeros. Pero, ¿cuánto…

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Hay algo en las estrellas del cielo que nos hace sentir mágicos. Desde pequeños, se nos dice que podemos desearle a las estrellas que hagan realidad nuestros sueños. Y luego, a medida que envejecemos, aprendemos que podemos confiar en algunas estrellas para la navegación, tal como lo hicieron los primeros exploradores y viajeros. Pero, ¿cuánto sabes sobre las estrellas mismas? Ya sea que estemos hablando de nuestro sol o de Betelgeuse, resulta que podemos clasificar las estrellas en tipos.

¿Qué es una estrella?

Foto de estrellas en el espacio profundo

Al contrario de lo que a menudo representamos estrellas como el sol o la estrella polar (también conocida como la estrella polar) en los libros para niños, las estrellas son cuerpos de base gaseosa – no círculos con rayos triangulares o estructuras de cinco lados con caras sonrientes. Específicamente, emiten luz, se componen principalmente de helio e hidrógeno y, por lo general, experimentan reacciones de fusión nuclear regulares. Los subproductos comunes de esas reacciones incluyen calor y metales pesados. Clasificamos las estrellas por la cantidad de calor que producen, lo que también afecta el tono de la luz que emiten.

¿Cómo clasificamos las estrellas?

Foto de estrellas brillantes en el espacio de color morado oscuroCrédito: NASA

Actualmente se utilizan varios sistemas de clasificación, pero uno de los más fáciles de entender para los aficionados a la observación de estrellas es el sistema Morgan-Keenan.

Con el Sistema Morgan-Keenan, a las estrellas se les asigna una de las siguientes letras: O, B, A, F, G, K y M. Las estrellas O son las más brillantes y calientes del universo, mientras que una estrella M es la más fría y apagada. Pero dentro de cada letra, a la estrella se le asigna un número entre cero y nueve, clasificando qué tan caliente o fría está dentro de su tipo de estrella. Cero es el más caliente y nueve es el más genial.

Sin embargo, el sistema Morgan-Keenan se centra únicamente en el brillo. Hay nombres descriptivos que se dan a las estrellas dependiendo de dónde se encuentren dentro de su ciclo de vida. El sistema Morgan-Keenan complementa estos tipos oficiales.

¿Cuáles son los tipos de estrellas?

Foto de una estrella brillando vibrantementeCrédito: ESA / NASA

Los tipos de estrellas y las clasificaciones son bastante complejos y técnicos, por lo que lo guiaremos a través de los conceptos básicos de clasificaciones de estrellas:

  • Protoestrellas: Como su nombre lo indica, se trata de estrellas «pre» que no se han formado completamente en una estrella y no tienen reacciones de fusión nuclear. Estas son nubes gaseosas que aún necesitan más tiempo para que la gravedad se convierta en una bola gaseosa. Las estrellas pasarán aproximadamente 100.000 años en esta etapa.
  • Estrellas de T Tauri: Cuando una protoestrella está casi a punto de convertirse en una estrella de pleno derecho, se llama estrella T Tauri. Estas «casi» estrellas se ven más en línea con las características físicas de una estrella, lo que significa que son muy brillantes, pero aún no han comenzado a experimentar reacciones de fusión nuclear. Esta etapa puede tardar aproximadamente 100 millones de años en completarse.
  • Estrellas de la secuencia principal: Estas son las estrellas más comunes en el universo, como las conocería el lego promedio. Las estrellas de la secuencia principal incluyen nuestro Sol, así como otras estrellas conocidas como Alpha Centauri y Sirius. Estas estrellas tienen la forma esférica tradicional, experimentan reacciones de fusión nuclear donde el hidrógeno se convierte en helio y cubren una amplia gama de niveles de temperatura y brillo, incluidas estrellas azules y enanas amarillas, naranjas y rojas.
  • Estrellas gigantes rojas: Cuando el hidrógeno se ha convertido casi por completo en helio, las reacciones de fusión nuclear comienzan a convertir ese helio. Esa ignición final de hidrógeno hace que las estrellas gigantes rojas se expandan en tamaño desde que eran estrellas de la secuencia principal, y pueden pasar, en promedio, varios cientos de millones de años en esta etapa.
  • Estrellas enanas blancas: En esta etapa, no queda hidrógeno dentro de la estrella, lo que hace que las reacciones de fusión nuclear se detengan. Mientras que una estrella enana blanca parece brillante, la estrella ya no se considera activa. Ahora la estrella se enfriará lentamente, lo que puede tardar miles de millones de años en completarse.
  • Estrellas de neutrones: Algunas estrellas son muy especiales porque están compuestas enteramente de neutrones. Estas estrellas se forman como resultado de una estrella enana blanca más grande que no se enfría lentamente sino que se destruye en una explosión de supernova. Y algunas estrellas enanas blancas masivas pueden convertirse en agujeros negros en lugar de un cambio de temperatura que se enfría lentamente.
  • Estrellas supergigantes: Como su nombre lo indica, estas estrellas son masivas. Y debido a ese tamaño, tienden a moverse rápidamente a través de su ciclo de vida, solo unos pocos millones de años, quemando hidrógeno a un ritmo rápido. Dado que estas estrellas están viviendo una vida rápida, tienden a expirar en supernovas en lugar de entrar en la etapa de enana blanca.

La estrella binaria única

Foto de un sistema estelar binario en el espacio.Crédito: Rayos X: NASA / CXC / Univ. de Wisconsin-Madison / S. Heinz et al; Óptico: DSS; Radio: CSIRO / ATNF / ATCA

En su mayor parte, las estrellas son seres celestiales solitarios. Pero hay una excepción, la estrella binaria. Aunque se explica por sí mismo, una estrella binaria es una disposición de dos estrellas que comparten un centro de masa. Dentro de esta categoría, hay dos tipos: binarias anchas donde las estrellas orbitan entre sí desde una gran distancia y binarias cercanas donde a veces las estrellas están tan cerca que la atracción gravitacional de la estrella más grande atrae a la más pequeña hacia ella.