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Conoce estos 6 hallazgos fósiles fascinantes

Con la gran cantidad de información que los fósiles tienen para ofrecer, no sorprende que algunas personas dediquen años a buscarlos. Los fósiles, los restos preservados de animales, árboles y otros organismos, brindan información sobre la evolución y las relaciones entre las especies extintas y las que existen en la actualidad. También indican cuándo y cómo se conectaron los continentes y ofrecen detalles sobre las condiciones ambientales de diferentes eras.

Conoce estos 6 hallazgos fósiles fascinantes

Sin embargo, los fósiles son muy raros: paleontólogos se refieren a una posibilidad figurativa de «una en un millón» de que un animal se convierta en un fósil. Otros estimados sugieren que menos del 0,001% de todas las especies animales que alguna vez existirán terminarán como fósiles. Esto es porque la fosilización requiere que un organismo se cubra con alquitrán, ceniza u otro tipo de sedimento antes de que se descomponga. Un fósil debe ser enterrado lo suficientemente profundo para evitar carroñeros y la suerte de no ser destrozado moviendo rocas y tierra, o hundiéndose tan profundo que es destruido por el calor y la presión. Luego, en última instancia, las capas que cubren un fósil deben desgastarse para que pueda ser descubierto.

En otras palabras, las circunstancias tienen que ser las adecuadas, de modo que cuando se encuentra un fósil, es algo para celebrar. Aquí están las historias de seis fascinantes hallazgos de fósiles.

Sue el Tiranosaurio Rex

Sue, el fósil de Tyrannosaurus rex en el Museo Field de Historia Natural de Chicago.

El 12 de agosto de 1990, la paleontóloga Susan Hendrickson estaba buscando fósiles en un rancho de ganado de Dakota del Sur cuando vio varias vértebras grandes sobresalieron de un acantilado El hallazgo resultó ser un esqueleto de Tyrannosaurus rex de 65 millones de años. El esqueleto estaba completo en un 90%, lo que lo convertía en el más completo fósil de tiranosaurio rex por descubrir. Con 13 pies de alto y más de 40 pies de largo, también es el T. rex más grande jamás encontrado. Sue era nombrada en honor a Hendrickson, aunque se desconoce el sexo del dinosaurio.

En 1992, mientras aún se excavaban partes de Sue, el fósil fue apoderado por agentes federales. Porque el rancho de donde vino el T. rex estaba en la reserva Cheyenne River Sioux y bajo control jurisdicción federal, el gobierno no había dado su permiso para que el equipo excavara el fósil. Esencialmente, el gobierno vio el fósil como «robado». Una decisión de la corte finalmente entregó a Sue al dueño del rancho y a la Oficina de Asuntos Indígenas.

El esqueleto de Sue salió a subasta en 1997. El fósil fue comprado por el Field Museum de Chicago por más de $8 millones y se exhibió en mayo de 2000. Sue, quien tiene una participación activa, como Twitter cuenta, todavía está en el museo y continúa siendo estudiado por los científicos.

Lucy, un antepasado humano primitivo

Esqueleto de Lucy, una hembra de la especie de homínido Australopithecus afarensis.

En 1974, el paleoantropólogo Donald C. Johanson estaba buscando fósiles en la región Afar de Etiopía. Por casualidad, el observó un hueso del antebrazo en un lecho de un arroyo. era de un homínido hembra de 3,2 millones de años , una pariente lejana de los humanos. El equipo de Johanson llamó al fósil «Lucy» porque la canción de los Beatles «Lucy in the Sky With Diamonds» estaba sonando en el campamento la noche del descubrimiento.

La especie de Lucy se llamó Australopithecus afarensis para reconocer dónde se descubrió el esqueleto fosilizado. El esqueleto estaba completo en un 40% cuando se encontró. Los científicos estaban sorprendidos de aprender el homínido de 3,5 pies de altura habia caminado erguido a pesar de que su cerebro era mucho más pequeño que la de una persona moderna.

El sapo del diablo

Algunos descubrimientos de fósiles requieren más tiempo que otros. Paleontólogo David Krause fue el primero que descubrio grandes fósiles de huesos de rana en Madagascar en 1993, pero no fue hasta 2008 que él y su equipo reunieron suficientes fragmentos fósiles para poder compartir lo que esta rana, que vivía hace unos 70 millones de años.

Estos restos fosilizados quizás de la rana más grande que jamás haya existido. Pesaba 10 libras y medía alrededor de 16 pulgadas de largo. Los huesos gruesos del cráneo ofrecieron protección, y sus dientes indican que la rana podría consumir lagartos, pequeños vertebrados y posiblemente incluso dinosaurios recién nacidos. Esta enorme rana se llamó Beelzebufo, que se traduce como sapo del diablo o rana del diablo.

Aunque Beelzebufo se encontró en Madagascar, el análisis reveló que estaba más relacionado con las ranas cornudas modernas de América del Sur que con las ranas africanas actuales. El descubrimiento de Beelzebufo proporciona evidencia adicional para la teoría de que América del Sur, la Antártida y Madagascar estaban conectadas físicamente hace unos 65 a 70 millones de años.

Pozos de alquitrán de La Brea

Un hombre hizo una exhibición de un mamut lanudo atrapado en los pozos de alquitrán de La Brea en Los Ángeles, California.

Los pozos de alquitrán de La Brea en Los Ángeles, California, están burbujeando charcos de asfalto. Su existencia fue de conocimiento común durante siglos; Habitantes indígenas como las tribus Chumash y Gabrielino usó el asfalto para impermeabilizar artículos. Sin embargo, hasta la década de 1870, se suponía que los huesos encontrados en las fosas eran de animales actuales.

A principios del siglo XX, después de que la gente se diera cuenta de que los pozos contenían fósiles, los esfuerzos para encontrarlos y estudiarlos despegó. Los científicos descubrieron que el asfalto había atrapado y preservado la flora y fauna desde el final de la última edad de hielo, alrededor de 10.000 a 40.000 años antes. Algunos fósiles eran de especies que todavía están vivas, como peces e insectos, pero otros eran de animales desaparecidos como mamuts, camellos americanos, tigres dientes de sable y leones americanos. Los hallazgos han planteado preguntas sobre qué llevó a ciertas especies a la extinción.

Estromatolitos

Las plantas y los animales no son los únicos organismos que pueden convertirse en fósiles: los microbios también pueden fosilizarse. Los fósiles microbianos más antiguos ofrecen información sobre cuándo comenzó la vida.

En 2012, un grupo de científicos se dirigió a Groenlandia, donde se encuentran las rocas más antiguas conocidas de la Tierra, para buscar antiguos fósiles microscópicos. Cuatro años más tarde, anunciaron que habían descubierto fósiles de microbios en rocas de 3.700 millones de años conocidas como estromatolitos. Un hallazgo anterior de estromatolitos de Australia fue datado en 3.400 millones de años, por lo que esto situaba el inicio de la vida más de 200 millones de años antes de lo que se pensaba.

Sin embargo, en 2018, otro trabajo postuló que las estructuras en capas de Groenlandia no habían sido creadas biológicamente por microbios, sino que imitaban la apariencia de los estromatolitos porque las rocas habían sido comprimidas. El debate sobre la validez de los estromatolitos aún continúa.

Patagotitan Mayorum

Un modelo de Patagotitan mayorum en el Field Museum de Chicago.

En 2008, un hombre que buscaba ovejas perdidas en la región de la Patagonia argentina descubrió mucho más que un animal mullido: un fémur extremadamente grande. Se iniciaron las excavaciones y se descubrieron esqueletos parciales, incluidos fósiles de dinosaurios de 100 millones de años, de siete individuos.

En 2017, esa especie recibió el nombre de Patagotitan mayorum en honor a la región donde se encontró y a la familia, Mayo, en cuyo rancho se encontraba. Los científicos creen que el Patagotitan mayorum es una especie de titanosaurio, el animal terrestre más grande que ha pisado la Tierra.

Se estima que el Patagotitan mayorum pesaba 77 toneladas. Es posible que midiera 130 pies de largo y 65 pies de alto. Sin embargo, estas cifras pueden estar sobreestimadas y, sin un esqueleto completo, las respuestas definitivas son esquivas.