¿Como se forman las montañas?

Al contemplar el tamaño y la majestuosidad de las montañas, los antiguos humanos no podían evitar sentir que estaban en presencia de algo… divino. Y dentro de los sistemas de creencias de muchas culturas antiguas, se sentía generalmente que las montañas eran algo espiritual – ya sea sirviendo como el hogar de los Dioses, un resultado de su actividad, o un lugar para acercarse a Dios.

Gracias a la geología moderna, ahora conocemos la verdadera historia de cómo se forman las montañas. En pocas palabras, son el resultado de las fuerzas tectónicas o del vulcanismo. Pero saber esto no ha disminuido su impresionante y asombrosa naturaleza.

Cuando una formación geológica se crea a través de fuerzas que sólo pueden describirse como titánicas, es de esperar. Pero, ¿cómo se forman las montañas?

En realidad, hay tres formas en que se forman las montañas, que corresponden a los tipos de montañas en cuestión. Estas se conocen como montañas volcánicas, de pliegue y de bloque. Todas ellas son el resultado de la tectónica de placas, donde las fuerzas de compresión, el levantamiento isostático y la intrusión de materia ígnea fuerzan la superficie de la roca hacia arriba, creando una forma de terreno más alta que los rasgos circundantes.

En el transcurso de muchos millones de años, estas secciones elevadas son erosionadas por los elementos: viento, lluvia, hielo y gravedad. Estos desgastan gradualmente la superficie de las montañas, hacen que la superficie sea más joven que las rocas que las forman, y conducen a los tipos de formaciones y distribuciones que conocemos hoy en día.

El lado este del Matterhorn, una montaña plegada que mide 4.478 metros de altura, se refleja en el lago Riffelsee.

Montañas volcánicas:

Las montañas volcánicas se forman cuando una placa tectónica es empujada por debajo de otra (o por encima de una cresta o punto caliente en medio del océano) donde el magma es forzado a la superficie. Cuando el magma llega a la superficie, a menudo construye una montaña volcánica, como un volcán en escudo o un estratovolcán. Ejemplos de este tipo de montañas son el Monte Fuji en Japón, Mauna Kea en Hawai, Nyamuragira en la República Democrática del Congo, Skjaldbreiður en Islandia y el Monte Etna en Sicilia.

En otras ocasiones, el magma ascendente se solidifica bajo la superficie y forma montañas en forma de cúpula, donde el material es empujado hacia arriba por la fuerza de la acumulación que se encuentra debajo. Ejemplos de esta formación incluyen la montaña Navajo en el condado de San Juan, Utah; el domo de lava Chaitén de Chile, Torfajökull en Islandia y el Monte St.

Mauna Kea en Hawai

Montañas plegables:

Como su nombre lo sugiere, las montañas de pliegue ocurren cuando dos placas tectónicas chocan en el límite de una placa convergente, causando que la corteza se sobrepase. Este proceso obliga a la corteza menos densa a flotar sobre las rocas más densas del manto – con material que es forzado hacia arriba para formar colinas, mesetas o montañas – mientras que un mayor volumen de material es forzado hacia abajo dentro del manto.

Imagen satelital de la cadena montañosa del Himalaya, tomada por el satélite Landsat-7 de la NASA

Las Montañas del Jura, una serie de crestas montañosas subparalelas situadas en los Alpes, son un ejemplo de montañas plegadas. Otros ejemplos incluyen el «cinturón simplemente plegado» de las montañas Zagros, que se extiende desde el norte de Siria y el sur de Turquía hasta el este de Irán y el Golfo Pérsico. También están las cordilleras de Akwapim-Togo en Ghana y los Apalaches de las Dorsales y los Valles en la parte oriental de los Estados Unidos.

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Pero quizás la más famosa es la cadena montañosa del Himalaya, situada entre el norte de la India y Nepal. Esta cadena se formó como resultado de la colisión entre el subcontinente indio y Asia hace unos 25 millones de años, y ha dado lugar a la montaña más alta del mundo: el Monte Everest.

Montañas de Bloque:

Las montañas de bloques son causadas por fallas en la corteza, una veta donde las rocas pueden moverse una a la otra. También conocido como desgarramiento, este proceso ocurre cuando las rocas de un lado de una falla se elevan en relación con el otro. Los bloques levantados se convierten en montañas de bloques (también conocidas como caballos), mientras que los bloques que caen se conocen como graben (es decir, regiones deprimidas).

Se pueden encontrar ejemplos de este tipo de terreno en el valle del Alto Rin, las montañas de los Vosgos en Francia, la Selva Negra en Alemania y los caballos de Vindhya y Satpura en la India. También está el Rift de África oriental, una zona de rift continental activa con varios volcanes activos que se extiende desde Eritrea hasta Mozambique.

Imagen satelital de la Falla de África Oriental, tomada el 18 de diciembre de 2002.

Erosión de la montaña:

Como se ha señalado, la última forma en que se forman las montañas es a través de la erosión. Esto ocurre durante y después de un levantamiento, donde una región montañosa recién formada está sujeta a los efectos del viento, el agua, el hielo y la gravedad. Estas fuerzas conforman activamente la superficie de las cadenas montañosas, desgastando las superficies expuestas, depositando sedimentos en los flujos aluviales y dando lugar a la formación de las características formas del terreno.

Estas incluyen picos piramidales, arêtes de borde de cuchillo, y circos en forma de cuenco que pueden contener lagos. Las montañas de meseta, como los Catskills, se forman a partir de la erosión de una meseta elevada. Y después de millones de años de erosión, las montañas pueden dejar de existir por completo.

Dado el tamaño y la escala de una montaña, las inmensas fuerzas involucradas en su creación, y la inmensa cantidad de tiempo que toma darle forma y moldearlas, no es de extrañar que se consideren tan importantes. Entre su significado religioso (es decir, el Monte Sión, el Monte Olimpo, el Monte Ararat y Mauna Kea, por nombrar algunos), su valor escénico, el desafío que presentan y su importancia para las ciencias de la Tierra, estas formaciones geológicas siguen disfrutando de un lugar especial en nuestros corazones, mentes y cultura.

Olympus Mons

A medida que exploramos otros planetas, también hemos encontrado nuevas e impresionantes formaciones montañosas que nos han enseñado mucho sobre la actividad geológica y la composición de otros mundos. Por ejemplo, está la montaña volcánica de Marte conocida como Olympus Mons, que resulta ser la mayor montaña del Sistema Solar. Y esto es solo una gota en el vaso. Dondequiera que haya un planeta geológicamente activo, ¡hay montañas que se pueden encontrar!

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