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La magia de las setas: los beneficios inesperados de los hongos

Los champiñones son más que una mera cobertura de pizza. Como parte del reino fúngico, los hongos tienen casi el 50 % del mismo ADN que los humanos y comparten una historia común de lucha contra los microbios. Esta es parte de la razón por la que los hongos pueden ser tan útiles en el tratamiento de ciertas enfermedades humanas. Pero las setas también son beneficiosas para el planeta. En mycoremediation, que es el uso de hongos para limpiar ambientes, los hongos pueden ayudar a eliminar contaminantes de la tierra y el agua. Siga leyendo para echar un vistazo más de cerca a la magia de las setas.

La magia de las setas: los beneficios inesperados de los hongos

Los hongos pueden ayudar a tratar enfermedades humanas

Setas y polvo Reishi o lingzhi, y pastillas sobre fondo natural.

El uso de hongos para tratar enfermedades y condiciones médicas ha sido una práctica común durante siglos. Alrededor del 450 a. C., Hipócrates prescribió hongos como antiinflamatorios y para cauterizar heridas. Las tribus indígenas en los primeros tiempos de América del Norte recurrieron a los hongos puffball para tratar heridas, y en Asia, los hongos reishi han estado tratando infecciones durante más de 4000 años.

Hoy en día, los profesionales de la salud en Japón y China a menudo usan hongos junto con tratamientos contra el cáncer. Por ejemplo, los médicos japoneses pueden recetar hongos shiitake a pacientes con cáncer de estómago mientras se someten a quimioterapia, y también se puede administrar un compuesto de hongos cola de pavo a pacientes con cáncer. Los médicos en China continúan creyendo en el poder de los hongos reishi y pueden recetarlos a pacientes con cáncer como parte de un plan de tratamiento.

Tradicionalmente, el mundo occidental no ha apreciado la capacidad de los hongos para combatir enfermedades, pero esta parte del mundo está comenzando a ponerse al día. Un estudio de 2011 patrocinado por los Institutos Nacionales de Salud les dio a los pacientes con cáncer de mama un producto derivado de los hongos cola de pavo y descubrió que los pacientes que recibieron este tratamiento tenían más células que combaten el cáncer. Un hongo llamado agarikon también ha demostrado signos prometedores de poder tratar un tipo de tuberculosis resistente a los medicamentos, así como diferentes cepas de gripe.

La medicina occidental continúa investigando los beneficios médicos de los hongos. Mientras tanto, hay algunos medicamentos que ya se derivan de los hongos, incluido el antibiótico ganomicina y el medicamento de quimioterapia calvacina.

Los hongos pueden beneficiar la salud mental

Un científico cortando un hongo de psilocibina sobre una placa de vidrio.

Además de mantener saludables los cuerpos de las personas, los hongos también pueden tener un impacto positivo en la salud mental. La psilocibina es una sustancia alucinógena que se encuentra en varios tipos de hongos. Es ilegal poseer esta droga en los Estados Unidos, pero instituciones como la Universidad Johns Hopkins han recibido permiso para evaluarla.

Un estudio realizado por la universidad encontró que la psilocibina era más efectiva que los antidepresivos tradicionales para reducir los síntomas de depresión en adultos. Los investigadores creen que la psilocibina también puede ayudar en el tratamiento de la adicción al alcohol, la cocaína y el tabaquismo.

Los hongos pueden eliminar la contaminación de la tierra y el agua

Setas de ostra blanca que crecen en un tronco en descomposición en un bosque

Los hongos tienen hilos microscópicos llamados hifas que forman un cuerpo grande, generalmente subterráneo, conocido como micelio. El micelio de un hongo descompone las fuentes de alimento utilizando enzimas digestivas y luego las transporta a través de una red de micelio. Ese mismo proceso puede limpiar ambientes contaminados al descomponer cosas como pesticidas, aceite, dioxinas y plásticos y hacerlos menos tóxicos. Para los elementos que no se pueden descomponer, como el cadmio o el mercurio, ser transportados a lo largo de esta red de micelios disminuirá su concentración en un lugar específico.

El micelio del hongo ostra limpia los suelos con contaminación por petróleo y gas, y también elimina las bacterias coliformes del agua. En 2017, estos hongos ayudaron a restaurar el suelo afectado por los incendios forestales de California.

La micoremediación no es una solución perfecta. El micelio tarda tiempo en procesar los contaminantes, por lo que no es posible obtener resultados inmediatos. Los elementos peligrosos también pueden terminar en los cuerpos fructíferos de un hongo (las esporas que reproducen las células), lo que los haría inseguros para comer. Sin embargo, estos podrían eliminarse por lo que no habría riesgo de consumo.

Los hongos pueden reemplazar artículos no reciclables

Tres tamaños diferentes de Greensulate, biomaterial elaborado a partir de hongos.

Aunque los hongos pueden limpiar y purificar, la mejor manera de proteger el medio ambiente es evitar contaminarlo en primer lugar. Y sí, los champiñones también pueden ayudar con esto.

Las setas se han transformado en materiales de embalaje menos tóxicos para el medio ambiente. También se pueden utilizar para aislamiento, paneles y pisos. Adidas y otras marcas han fabricado zapatos y ropa de micelio.

Sin embargo, todos estos maravillosos usos de los hongos no serán posibles si estos macrohongos desaparecen. Los hongos se están viendo afectados por el cambio climático, la contaminación y los fungicidas, y están perdiendo sus hábitats. Con suerte, los diferentes hongos no desaparecerán antes de que sepamos qué otra magia tienen para ofrecer.